Certaines avancées technologiques, telles que l’électricité, les télécommunications ou l’informatique, ont changé nos vies. D’autres, comme l’énergie nucléaire ou les vols spatiaux habités, n’ont pas répondu aux attentes.

Toutes ces innovations sont basées sur le mouvement de la matière et de l’énergie, mais elles ont finalement servi à stimuler la transmission d’informations et d’idées.

Pour le meilleur ou pour le pire, l’information illimitée transforme notre société, brouillant les frontières entre public et privé, créateurs et consommateurs, profanes et experts.

Il est évident pour les scientifiques que leurs travaux apportent des bénéfices à l’humanité, grâce aux avancées technologiques que les découvertes apportent avec elles. Et il est évident pour les historiens que la relation entre science et technologie est beaucoup plus complexe et moins linéaire qu’on a tendance à le penser. Avant le 19e siècle, la plupart des inventions et des innovations étaient le résultat de l’artisanat traditionnel chez des personnes qui n’étaient pas vouées à la science et ignoraient souvent les développements scientifiques pertinents. C’est ainsi que la boussole, la poudre à canon, l’imprimerie, le chronomètre, l’égreneuse de coton, la machine à vapeur ou la roue hydraulique, parmi de nombreux autres exemples, sont nés.

La situation change vers la fin du XIXe siècle : les traditions artisanales forment une « technologie » étroitement liée à la science, et les scientifiques commencent à s’intéresser davantage à l’application des théories aux problèmes pratiques, comme l’illustre la commission nommée par l’United States Congrès des États-Unis dans les années 1870 pour enquêter sur les explosions de chaudières à vapeur.

Cependant, les technologues avaient tendance à travailler en parallèle avec la science de leur temps, plutôt que de manière séquentielle. Ces experts (bientôt appelés ingénieurs) formaient une communauté distincte, avec leurs propres objectifs, valeurs, attentes et méthodologies, et leurs réalisations ne pouvaient pas simplement être comprises comme de la science appliquée. Le lien entre les connaissances scientifiques et le progrès technologique était souvent étonnamment ténu, même au début du XXe siècle. Par exemple, l’aviation a décollé avant qu’une théorie de la portance ne soit développée : les scientifiques ont affirmé qu’il était impossible de soulever des machines « plus lourdes que l’air », mais les avions volaient toujours.

Si l’on regarde les deux cents dernières années, la manipulation de la matière et de l’énergie a occupé une place centrale dans les progrès scientifiques et technologiques. Les innovations techno-scientifiques ont parfois répondu aux attentes et parfois non. Parmi les percées majeures, il y en a trois qui ont vraiment changé nos vies – probablement pour le mieux – tandis que deux autres se sont avérées beaucoup moins importantes que prévu. Et l’une des principales répercussions que nous apprécions maintenant rétrospectivement était à peine entrevu: que la matière et l’énergie en mouvement finiraient par nous conduire à transférer des informations et des idées.

Un bon exemple d’une technologie basée sur la science qui a changé nos vies est l’électricité. Benjamin Franklin est célèbre pour avoir compris que la foudre est une décharge électrique dans l’atmosphère et pour avoir démontré au XVIIIe siècle l’effet protecteur des paratonnerres [ voir « La science de Benjamin Franklin », de José Manuel Sánchez Ron ; Recherche et sciences, août 2019]. Cependant, les principales avancées scientifiques dans notre compréhension de l’électricité sont venues plus tard, lorsque Michael Faraday et James Clerk Maxwell ont déterminé qu’il s’agissait d’un flux d’électrons et qu’il pouvait être compris dans le contexte plus large de l’électromagnétisme. Faraday a montré que l’électricité et le magnétisme sont les deux faces d’une même médaille : le mouvement des charges crée un champ magnétique, et le mouvement d’un aimant induit un courant électrique dans un conducteur. Ce fait, recueilli dans les équations de Maxwell (un modèle mathématique de l’électricité, du magnétisme et de la lumière), a jeté les bases de l’invention de la dynamo, de la production d’électricité à usage industriel et domestique, et des télécommunications: le télégraphe, le téléphone, la radio et télévision [ voir«Le chemin de Maxwell vers l’électrodynamique», par José Manuel Sánchez Ron.

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