L’actualité scientifique de 2022 a été étrange, dramatique, intrigante et parfois alarmante, mais l’année a également vu des percées impressionnantes et des succès réconfortants. Ici, nous avons rassemblé certaines des histoires positives les plus intéressantes de l’année, ainsi que quelques-unes qui sont tout simplement cool.

Comme l’ont écrit les éditeurs de Scientific American dans un éditorial du mois d’août, « l’exploration est la science dans sa forme la plus élémentaire – posant des questions sur le monde naturel et, nous l’espérons, utilisant les réponses pour l’amélioration de tout sur Terre ».

Frénésie pliante

Les protéines remplissent des fonctions cruciales dans tout le corps humain, et les actions des molécules sinueuses sont intimement liées à leurs formes complexes. Les chercheurs ont parfois passé des années à essayer de déterminer les structures protéiques individuelles. En 2022, cependant, le programme d’intelligence artificielle AlphaFold a prédit les structures 3D d’environ 200 millions de protéines, presque toutes celles qui sont connues. Scientific American s’est entretenu avec Demis Hassabis, PDG de la société DeepMind, propriété de Google, qui a développé AlphaFold, à propos de la création du programme, du pouvoir de connaître les formes des protéines et de l’avenir de l’intelligence artificielle.

Sauvez nos serpents

L’objectif d’un groupe Facebook du Texas d’identifier les serpents trouvés localement illustre une tendance croissante des passionnés de la faune sur les réseaux sociaux à promouvoir des informations précises et à abattre les mythes sur des créatures très décriées. Les habitants apprennent quels serpents sont dangereux et lesquels peuvent être retirés des lieux en toute sécurité ou simplement admirés de loin. En s’engageant avec de tels groupes, les gens apprennent à avoir moins peur de leurs voisins écailleux et à traverser les rencontres sans leur faire de mal.

Selfie ultime

Cette année, les chercheurs ont publié la première image de Sagittarius A*, le trou noir supermassif au centre de notre galaxie. Cette bête au cœur de la Voie lactée a été proposée pour la première fois au début des années 1960. Mais il a fallu un réseau mondial d’installations d’observation fonctionnant comme une seule unité virtuelle, appelée Event Horizon Telescope, pour percer les 26 000 années-lumière de gaz et de poussière, déformer l’espace et détruire la matière qui enveloppait sa forme. La nouvelle image montre le halo changeant en forme de beignet de micro-ondes provenant juste de l’extérieur de l’horizon des événements du trou noir, d’où rien ne peut revenir.

Une révélation éclatante

En parlant de «laiteux», les chercheurs se rapprochent de la compréhension de mystérieuses étendues d’océan transitoires de plusieurs kilomètres de long baignées de lumière blanche constante. Alors que ces «mers laiteuses» étaient considérées comme de grands contes pendant plus d’un siècle, les chercheurs ont finalement appris à discerner le phénomène à l’aide de satellites de vision nocturne et sont prêts à envoyer des plongeurs pour explorer quand un long terme se présente. Cette bioluminescence à grande échelle éclaire l’immensité de ce que nous ne savons toujours pas sur les océans de la Terre.

À l’instinct, viscéral

Les chercheurs ont aidé à faire revivre une rivière défaillante près de Seattle que la construction urbaine avait durement redressée et rétrécie. Pour ce faire, ils ont restauré son « intestin » sous-exploré – la couche de pierres et de sédiments entre le lit d’une rivière et les eaux souterraines où les microbes recyclent les nutriments et métabolisent les composés inorganiques en nourriture pour les plantes et les insectes. Une analyse approfondie du processus révèle comment un ajout relativement mineur à la restauration peut avoir un impact majeur sur la réduction de la pollution et des inondations et sur la régénération de la biodiversité.

Émission Rémission

Une augmentation record de l’utilisation des énergies renouvelables a permis d’empêcher les émissions mondiales de dioxyde de carbone de grimper cette année malgré une flambée mondiale des prix du gaz naturel qui pourrait entraîner l’utilisation massive du charbon. Les sources d’énergie telles que l’énergie éolienne et solaire pourraient avoir évité 600 millions de tonnes métriques d’émissions supplémentaires de dioxyde de carbone en 2022. (Ces sources devraient également générer plus d’électricité que le charbon aux États-Unis cette année.)

Collaboration haute résolution

Les chercheurs du Musée s’associent à des groupes autochtones d’Amérique du Nord pour reproduire numériquement des artefacts importants sur le plan culturel afin de les protéger des dommages. De tels modèles peuvent être utilisés pour la préservation et l’éducation, ainsi que la production de répliques physiques pour l’affichage – et même pour un usage rituel lorsque les originaux sont trop délicats, grâce à une étroite collaboration avec les autorités tribales.

Triomphe du télescope

Après des décennies de coûts gonflés et de retards de production, l’observatoire spatial le plus puissant jamais construit a été lancé à Noël 2021 avant de commencer un processus de déploiement extrêmement délicat dans les profondeurs de l’espace. Enfin, le télescope spatial James Webb a publié cet été sa première série complète d’images, révélant des vues impressionnantes de l’univers que nous appelons chez nous et la promesse d’une science fascinante à venir.

Chiots aux yeux larmoyants

Et enfin, cette année, nous avons appris que les yeux des chiens se remplissaient de larmes lorsqu’ils retrouvaient leurs propriétaires, une réaction provoquée par l’ocytocine qui semble déclencher le comportement de soins des humains.

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