Ce mois-ci, Anthony Fauci quittera ses fonctions de directeur de l’Institut national américain des allergies et des maladies infectieuses (NIAID) après plus de 38 ans à ce poste et 54 ans au sein de son organisation mère, les National Institutes of Health (NIH) des États-Unis.

Il a dirigé l’institut sous sept présidents américains et a supervisé ses recherches et sa réponse à l’épidémie de VIH / sida, à l’épidémie d’Ebola qui a commencé en Afrique de l’Ouest en 2014 et à la pandémie de COVID-19. Le médecin-chercheur de 81 ans est devenu un nom familier pendant la pandémie, au cours de laquelle il a été vénéré comme une source fiable de conseils par certains et décrié par d’autres, y compris l’ancien président américain Donald Trump, qui considérait ses conseils comme incohérents et autoritaires. . Le 11 décembre, il a été attaqué sur Twitter par Elon Musk, qui a repris la plateforme de médias sociaux en octobre. Fauci a parlé à Nature  sur les commentaires de Musk, la pandémie et son propre héritage.

L’un des plus importants concerne le VIH. En 1981, lorsque nous avons pris connaissance pour la première fois des cas de VIH, [c’était] une maladie mystérieuse d’étiologie inconnue qui tuait pratiquement toutes les personnes infectées. Ce fut l’une des périodes les plus sombres de ma carrière professionnelle ou de celle de quiconque dans le domaine des maladies infectieuses. Nous sommes passés de cette période sombre où nous ne savions pas ce qui tuait tous ces hommes homosexuels pour la plupart jeunes à contracter le [virus sous-jacent], un test de diagnostic et, en quelques années, toute une série de médicaments qui, lorsqu’ils sont utilisés en combinaison, ont a complètement transformé la vie des personnes vivant avec le VIH. Nous avons également développé des méthodes de prévention très efficaces avec une prophylaxie pré-exposition et [pouvons traiter] les personnes infectées, amenant le niveau de virus en dessous des niveaux détectables, afin qu’ils ne le transmettent à personne d’autre.

Où verrons-nous la prochaine révolution des maladies infectieuses?

L’un des Saint Graal de la recherche sur les maladies infectieuses est un vaccin sûr et efficace contre le VIH. Nous avons fait des progrès spectaculaires dans le développement de thérapies, tant pour le traitement que pour la prévention des maladies. Mais la seule chose qui nous a échappé jusqu’à présent, c’est un vaccin sûr et efficace. C’est donc l’une des choses que nous attendons avec impatience. L’autre est la possibilité, bien que ce soit exagéré, à certains égards, d’avoir un remède contre le VIH, où vous pouvez avoir une suppression ou une élimination et une éradication durables du virus en l’absence de toute autre thérapie. Nous n’avons pas encore atteint ce point, mais c’est un objectif ambitieux.

Votre ancien patron, l’ancien directeur des NIH Francis Collins, a déploré le manque de recherche en sciences du comportement pour mieux comprendre la désinformation  sur les vaccins et d’autres aspects de la santé publique. Avons-nous besoin de repenser la manière dont nous intégrons les sciences sociales dans la science biomédicale «dure»?

Oui. Et vous le faites simplement en le faisant. Il n’est pas si difficile d’intégrer une discipline des sciences sociales dans la discipline des sciences dures du développement de vaccins. Il est très inquiétant que, dans notre pays, nous ayons 68 % de la population totale vaccinée avec le vaccin primaire contre le COVID. Parmi ceux-ci, seulement la moitié ont reçu un seul coup de pouce. Et surtout, [malgré] la disponibilité d’un booster mis à jour bivalent BA.4/5 efficace, seulement 13% de la population éligible l’a reçu. C’est très troublant, et presque embarrassant pour nous que nous ayons un si faible enthousiasme à l’idée d’obtenir un vaccin salvateur.

Au-delà de la réticence à la vaccination, comment les sciences du comportement peuvent-elles jouer un rôle dans les réponses à la pandémie?

Un autre aspect qui a été mis en évidence par le COVID-19 est l’importance de la santé mentale et l’attention portée aux contraintes que [la pandémie] a exercées sur la société : non seulement sur les travailleurs de la santé, les médecins et les infirmières, mais aussi sur la population générale, y compris les enfants. [Leur] croissance et développement ont été [façonnés] non seulement par l’absence de l’école en personne, mais aussi par le stress de perdre leurs grands-parents et leurs parents, et de voir la perturbation du flux normal de leur enfance. Tout cela a eu un impact négatif majeur sur la santé mentale.

Pendant la pandémie de COVID-19, nous avons vu des gouvernements censurer des scientifiques, déformer des données et agir autrement de mauvaise foi, ce qui rend difficile la collaboration internationale pour prévenir les pandémies. Comment les chercheurs peuvent-ils respecter cette ligne délicate?

C’est impossible de répondre. S’il y a des pays ou des groupes qui ne sont pas transparents, c’est un gros obstacle à l’effort mondial de santé publique. Et j’espère que tous les pays du monde se rendront compte que nous devons être complètement coopératifs, collaboratifs et transparents dans tout ce que nous faisons, car il n’y a pas de pandémie, en particulier de maladie infectieuse propagée par le voie respiratoire, qui va rester dans un seul pays. Nous avons vu cela très douloureusement avec la façon dont le COVID s’est propagé à travers le monde et a déjà entraîné près de sept millions de décès, et c’est probablement une sous-estimation grossière.

Comment évalueriez-vous la réponse du monde à la pandémie?

Il est très difficile de donner une [réponse] juste, car lorsque vous avez affaire à un virus aussi redoutable que celui-ci, vous allez faire des morts. Mais la communauté mondiale, y compris les États-Unis, aurait certainement pu faire mieux. La seule réussite a été le développement et le déploiement rapides de vaccins. Ce qui n’a pas été aussi efficace, c’est la réponse de la santé publique. Prenons ce pays comme exemple. Au fil des décennies, nous avons laissé notre système de santé publique s’atrophier [en] ne remplaçant pas les personnes qui partent, ne gardant pas l’équipement à jour, ne rendant pas [l’information] accessible en temps réel. Nous avons dû nous rendre dans d’autres pays pour obtenir des informations en temps réel : le Royaume-Uni, Israël, l’Afrique du Sud. Alors que dans notre système de déclaration, les États n’ont pas à faire rapport au CDC [Centres américains de contrôle et de prévention des maladies] – le CDC doit leur demander de participer à la réponse. Cela doit vraiment changer.

Dimanche, l’entrepreneur Elon Musk a appelé à vos poursuites, affirmant que vous avez menti au Congrès et financé des recherches qui ont tué des millions de personnes. Comment répondez-vous aux tweets?

Je n’y prête pas attention, Max, et je ne ressens pas le besoin de répondre. Je ne tweete pas. Je n’ai pas de compte Twitter. Beaucoup de ces choses ne sont qu’un cloaque de désinformation, et je ne perds pas une minute à m’en inquiéter.

Pensez-vous que votre sécurité est en danger, compte tenu de l’énorme portée de Musk sur Twitter?

Bien sûr, c’est à risque. C’est pourquoi j’ai tout le temps des agents fédéraux armés avec moi. Cela attise beaucoup de haine chez les gens qui n’ont aucune idée de pourquoi ils détestent – ​​ils détestent parce que quelqu’un comme ça tweete à ce sujet.

Sur cette note, quels conseils donneriez-vous aux scientifiques en début de carrière qui pourraient repenser leurs choix de carrière après avoir vu une partie du vitriol dirigé contre vous et d’autres responsables de la santé publique pendant la pandémie?

Je les encouragerais à ne pas se laisser décourager, car la satisfaction et le degré de contribution que vous pouvez apporter à la société en entrant dans la fonction publique et la santé publique sont incommensurables. C’est vraiment extraordinaire. Il surmonte et contrecarre toutes les autres mauvaises choses. Il est regrettable que nous subissions les attaques contre les responsables de la santé publique. Mais la satisfaction et les réalisations que vous pouvez [accomplir] sur le terrain sont formidables. Et cela remplace certainement tous ces autres trucs.

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