Le cerveau humain peut-il vraiment se comprendre lui-même? Le problème d’acquérir une connaissance approfondie des profondeurs subjectives de l’esprit conscient est un problème si difficile qu’il a en fait été appelé le problème difficile.

Le cerveau humain est incroyablement puissant. Ses 100 milliards de neurones sont reliés par 100 billions de fibres filiformes, toutes pressées dans trois livres de chair spongieuse logée sous un casque de crâne. Pourtant, nous ne savons toujours pas si cet organe sera un jour capable de rassembler l’intelligence requise pour pirater les processus physiques qui sous-tendent l’ineffable « qualité du bleu profond » ou « la sensation du do moyen », comme l’a dit le philosophe David Chalmers quand donnant des exemples du « problème difficile » de la conscience, un terme qu’il a inventé, dans un article de 1995.

L’année écoulée n’a pas permis de découvrir une solution au problème difficile, et il se peut qu’elle ne soit pas disponible avant des décennies, voire jamais. Mais 2022 a été témoin de nombreuses surprises et solutions pour comprendre le cerveau qui ne nécessitent pas une explication complète de la conscience. Un tel incrémentalisme a pu être observé à la mi-novembre, lorsqu’une foule de plus de 24 000 participants à la réunion annuelle de la Society for Neuroscience s’est réunie à San Diego, en Californie. L’événement était une sorte d’hommage au réductionnisme – la décomposition de problèmes difficiles en problèmes plus simples. entités connaissables. Lors de l’événement, des rapports ont fait état d’une étude animale d’un circuit cérébral qui encode un traumatisme social et d’une interface cerveau-ordinateur qui permet à une personne gravement paralysée d’épeler mentalement des lettres pour former des mots.

Les découvertes sur le cerveau ont abondé en 2022 et se poursuivront certainement en 2023. Voici un aperçu de quelques éléments de choix parmi ce que nous avons publié cette année chez Scientific American.

Votre cerveau a un interrupteur pouce vers le haut-pouce vers le bas

Lorsque la neuroscientifique Kay Tye poursuivait son doctorat, on lui a dit qu’un chapitre sur l’émotion était inapproprié pour sa thèse. L’émotion n’était tout simplement pas acceptée comme faisant partie intégrante et intrinsèque des neurosciences comportementales, son domaine d’étude. Cela n’avait aucun sens pour Tye. Elle a décidé de suivre sa propre voie pour devenir une chercheuse de premier plan sur les sentiments. Cette année, Tye a co-écrit un article de Nature qui rendait compte d’une sorte d’interrupteur moléculaire chez les rongeurs qui signale une expérience comme bonne ou mauvaise. Si les cerveaux humains fonctionnent de la même manière que les cerveaux des souris dans son laboratoire, un interrupteur pouce vers le haut et vers le bas défectueux pourrait expliquer certains cas de dépression, d’anxiété et de dépendance.

Les expressions faciales ne transmettent pas ce que l’on vous a appris sur le comportement émotionnel de quelqu’un

Charles Darwin a proposé que les expressions faciales soient universelles : un sourire transmet le bonheur ; un froncement de sourcils indique de la tristesse. Il avait tort, suggère une recherche publiée ces dernières années. Les enquêteurs ont découvert que les expressions innées fondées sur la biologie n’existent pas et qu’elles sont plutôt très variables. La neuroscientifique Lisa Feldman Barrett a averti dans un essai que la reconnaissance de l’erreur de Darwin avait des implications pour les systèmes de reconnaissance faciale IA destinés à détecter les émotions.

Votre enfant peut être un pissenlit et une orchidée, et même une tulipe

Classer un enfant comme sensible ou résilient est probablement une erreur. Cet enfant n’est pas nécessairement juste une « orchidée » – trop sensible aux expériences négatives – ou un « pissenlit » – relativement immunisé contre de tels événements. Les « tulipes » viennent d’arriver dans le mélange, des enfants qui ressentent des effets modestes de ce qui se passe autour d’eux. Mais même cette triade florale pourrait ne pas suffire. Beaucoup d’enfants sont des mélanges psychologiques, des mosaïques, des études ont montré l’année dernière. Ils affichent une sensibilité à certaines influences, mais pas à toutes, en fonction d’une situation particulière.

Si vous voyez quelque chose, cela peut vous aider à dire quelque chose

Dans un mariage de neurosciences et de pédagogie, les chercheurs ont tenté d’évaluer ce qu’un programme mettant l’accent sur l’apprentissage des compétences spatiales ferait pour les enfants. Un exemple : une mission qui consistait à créer une carte pour suivre les ours dans les Blue Ridge Mountains. Les enfants de cinq lycées de Virginie ont suivi des cours et leurs performances ont été comparées à celles d’un autre groupe qui a reçu des cours sans la composante d’apprentissage spatial. Les résultats de la recherche, publiés en août, ont montré que les élèves du groupe d’apprentissage spatial ont amélioré non seulement leurs compétences spatiales, mais également leurs capacités verbales, à savoir résoudre un problème à l’aide de mots.

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