Contrairement aux nombreuses espèces d’oiseaux flamboyants, la plupart des 5 000 espèces de mammifères sont de couleur brun terne ou gris. Mais il existe un petit nombre d’exceptions bien connues et intrigantes, notamment les zèbres, les mouffettes et les orques.

Cependant, le plus célèbre de tous est peut-être le panda géant. Nous avions déjà une idée préliminaire de la raison pour laquelle ils avaient leurs marques, mais nous voulions enfin confirmer la raison de son motif mystérieux.

Vu de près dans un zoo, le panda géant est un mélange remarquable d’ours blanc avec des pattes avant, des épaules et des pattes arrière noires, et un visage extraordinaire avec une fourrure noire autour des yeux et des oreilles. En comparant ces différentes parties du corps avec la coloration d’autres carnivores (les pandas sont officiellement classés comme carnivores, contrairement aux idées reçues) et aussi avec les ours, on savait déjà que les carnivores à dos blanc se retrouvent dans les milieux enneigés, et ceux à dos sombre les pattes et les épaules se trouvent dans des habitats ombragés. Cela suggérait que la fourrure était une adaptation pour être camouflée dans différents environnements.

De nos jours, les pandas géants sont confinés dans des forêts isolées de l’ouest de la Chine, où il y a relativement peu de prédateurs. Mais nous devions confirmer que le camouflage était efficace contre les anciens prédateurs des pandas géants – tigres, léopards, ours noirs asiatiques et dholes, un chien sauvage – depuis l’époque où ils parcouraient la Chine jusqu’au Vietnam.

La percée s’est produite lorsque nous nous sommes associés à des collègues de l’Académie chinoise des sciences, Yong-gang Nei et FuWen Wei. Ils travaillent avec des pandas géants sur le terrain et possédaient de rares photographies de pandas géants sauvages. Surtout, les photos des ours dans leur habitat naturel ont été prises à distance de l’appareil photo.

Nous avons utilisé des techniques d’analyse d’images de pointe pour démontrer que les colorations uniques fonctionnent effectivement pour déguiser le panda géant.

En faisant correspondre la réflectance (la quantité de lumière réfléchie) de la fourrure du panda géant avec des objets naturels en arrière-plan, nous avons découvert que leurs taches de fourrure noire se fondent avec des nuances sombres et avec des troncs d’arbres, tandis que leurs taches blanches correspondent au feuillage brillant et à la neige lorsqu’ils sont présents. . De plus, les tons de fourrure brun pâle peu fréquents – fourrure boueuse – correspondent à la couleur du sol. Cela fournit une couleur intermédiaire qui comble le fossé entre les éléments visuels très sombres et très clairs dans l’habitat naturel.

Ces résultats sont cohérents, qu’ils soient observés par des modèles de vision humains, félins ou canins. Les systèmes visuels des chiens et des chats domestiques sont bien connus et sont de bons substituts des systèmes visuels des prédateurs naturels du panda géant tels que les tigres et les chiens sauvages.

Ensuite, nous avons examiné une deuxième forme de camouflage – appelée coloration perturbatrice – dans laquelle des taches très visibles sur un animal brisent son contour en se fondant avec des taches en arrière-plan.

Nous avons constaté que les pandas géants présentent cette forme de coloration défensive, en particulier à des distances d’observation plus longues d’au moins 60 mètres. À ces distances, la silhouette du panda géant devient difficile à reconnaître car les taches de fourrure noire se fondent dans l’arrière-plan des rochers sombres et des troncs d’arbres.

Enfin, nous avons utilisé une nouvelle technique de cartographie des couleurs pour comparer la façon dont les animaux se fondent dans leur arrière-plan à travers une variété d’espèces, y compris le panda géant. Cette analyse comparative a confirmé que la ressemblance de fond du panda géant s’inscrivait solidement dans le groupe des autres espèces traditionnellement considérées comme très bien camouflées, juste à côté des crabes de rivage et des jerboas, un rongeur du désert.

Ainsi, bien que les pandas géants dans les zoos ou autres milieux captifs soient très visibles pour nous, c’est parce que nous les voyons de près et entourés d’arrière-plans artificiels. Mais lorsqu’ils sont dans la nature et à distance, nos recherches montrent qu’ils sont magnifiquement camouflés, utilisant deux mécanismes différents pour éviter la détection.

Les pandas géants sont une espèce très appréciée et se portent mieux maintenant dans la nature grâce aux efforts de conservation extraordinaires des autorités chinoises. L’avenir de cette espèce est donc prudemment optimiste. Espérons que plus de gens pourront voir des pandas dans leur habitat naturel à l’avenir.

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