En 2018, dans une allocution télévisée devant l’Assemblée fédérale russe, le président Vladimir Poutine avait annoncé une escalade de la course aux armements avec les États-Unis, qui s’étaient retirés du traité sur les missiles antibalistiques en 2002.

Après avoir quitté l’accord de maîtrise des armements, en vigueur pendant des décennies, les États-Unis avaient commencé à construire un réseau défensif pour intercepter les missiles balistiques à longue portée, ce qui menaçait la capacité de dissuasion de la Russie contre d’éventuelles attaques. Comme il l’a assuré à son auditoire, Poutine avait prévenu les Américains que la Russie serait obligée de répondre à un tel déploiement, mais ils n’avaient pas voulu écouter. «Qu’ils écoutent maintenant!

Poutine a révélé que la Russie développait des armes hypersoniques : des missiles capables de parcourir de longues distances dans l’atmosphère à plus de cinq fois la vitesse du son, c’est-à-dire au-dessus de mach 5. (Mach 1 représente la vitesse locale du son ; les vitesses entre mach 1 et mach 5 sont supersoniques, et les vitesses supérieures à mach 5 sont hypersoniques.) Selon le président russe, un de ces missiles, un planeur appelé Avangard, était très maniable et pouvait parcourir des milliers de kilomètres avec une vitesse initiale supérieure à mach20. Et cela le rendrait « totalement invulnérable à tout système de défense antiaérien ou antimissile ».

L’annonce de Poutine, qui s’est accompagnée de simulations intimidantes de missiles serpentant autour du globe à des vitesses incroyables, a alimenté le feu d’une dangereuse nouvelle course aux armements. Les artefacts impliqués sont loués non seulement pour leur vitesse, mais aussi pour leur furtivité et leur maniabilité. Les ICBM, qui suivent une trajectoire elliptique dans l’espace avant de se précipiter vers leur cible, peuvent dépasser mach 20. Cependant, leur position est prévisible pendant une grande partie du vol et ils ne peuvent manœuvrer que brièvement après leur rentrée dans l’atmosphère. Au lieu de cela, les armes hypersoniques traverseraient les couches inférieures de l’atmosphère la plupart du temps, utilisant la portance générée par le flux d’air pour se faufiler et essayer de déjouer les fusées interceptrices.

Un rapport de responsables militaires américains à la suite du discours de Poutine a conclu que les armes hypersoniques, que la Chine poursuit également, « révolutionneraient la guerre ». Le Pentagone, qui travaillait sur des projets similaires depuis une décennie et demie, a redoublé d’efforts ; et l’année dernière, le Congrès américain a alloué quelque 3,2 milliards de dollars à la recherche et au développement d’armes et de défenses hypersoniques. De leur côté, la Russie et la Chine assurent avoir déjà déployé des systèmes de ce type. Les partisans de ces armes soutiennent qu’elles sont incroyablement rapides et agiles, et presque invisibles.

Les auteurs de cet article ne sont pas d’accord. Nous faisons partie d’une petite mais dynamique communauté de physiciens et d’ingénieurs du monde entier qui se consacrent à l’étude de nouveaux systèmes d’armes afin de comprendre leurs implications potentielles pour la sécurité mondiale. Il s’agit d’une tradition profondément enracinée qui remonte aux participants au projet Manhattan et aux scientifiques russes comme Andrei Sakharov, qui cherchaient à atténuer le danger des armes nucléaires qu’ils avaient contribué à créer. En tant que chercheurs, nous collectons autant d’informations que possible sur ces technologies normalement secrètes, les analysons et partageons les résultats avec le public.

Nos études indiquent que les armes hypersoniques peuvent avoir des avantages dans certaines situations, mais en aucun cas elles ne seront révolutionnaires. De nombreuses affirmations à leur sujet sont exagérées ou carrément fausses. Pourtant, la perception largement répandue que les armes hypersoniques marqueront un point de basculement a attisé les tensions entre les États-Unis, la Russie et la Chine. Et cela a déclenché une nouvelle course aux armements et accru le risque de conflit.

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