Nous sommes à Sheki, une petite ville magique classée au patrimoine mondial de l’UNESCO nichée contre les contreforts boisés des montagnes du Grand Caucase en Azerbaïdjan, lors d’une rare visite de l’usine de soie qui, pendant des décennies, a été le pilier économique de la région.

On vient de nous remettre un bol plein de boules blanches en forme de losange, chacune de la taille d’un bonbon bouilli. Ils semblent être faits de coton sec et compressé et ils cliquettent lorsqu’ils sont secoués.

« Ceux-ci », révèle notre guide affable Ilqar Aghayevm, « sont les cocons. Ils ont déjà été triés et cuits et oui – j’ai bien peur que la nymphe à l’intérieur n’ait pas survécu. C’est le hochet que vous pouvez entendre. Mais s’il s’était frayé un chemin et était devenu un papillon de nuit, il serait mort quelques jours plus tard de toute façon ».

Ilqar est clairement plus conscient que beaucoup dans le Caucase des sensibilités occidentales au bien-être animal, mais il n’y a aucun moyen de contourner le fait inconfortable que la fabrication de la soie nécessite le sacrifice de millions de pupes de soie avant que le processus quasi miraculeux de création de tissu de soie puisse même commencer.

Les cocons cuits doivent être ramollis, leurs revêtements extérieurs enlevés par des machines à brossage douces fantaisistes, puis démêlés, enroulés sur des bobines, refilés et enfin tissés. Le processus emploie une véritable armée d’agents aux doigts agiles – pour la plupart des femmes âgées portant des tabliers à fleurs colorées – pour maintenir les machines grondantes en marche.

Après tant de travail, suivi de teinture et d’estampage à la main, il est plutôt étonnant que l’archétype des kelaghayi (écharpes en soie estampées à la main) d’Azerbaïdjan coûte aussi peu que 30 $ – du moins dans l’élégante boutique de l’usine.

Route de la Soie, Routes de la Soie, Routes de la Soie?

Il est surprenant de découvrir qu’au cours des siècles précédents, ce marigot assez rustique était l’une des principales étapes d’une branche caucasienne de la route de la soie classique. Et le travail effectué ici aujourd’hui fait partie d’une résurgence beaucoup plus large du commerce Est-Ouest dans toute la région.

La Grande Route de la Soie, ou Route de la Soie, était la chaîne d’approvisionnement terrestre légendaire qui permettait à l’approvisionnement en produits chinois d’atteindre la Rome antique à partir du IIe siècle avant notre ère.

Dans un monde antique sans trains ni avions, le transport de marchandises de valeur à travers de vastes étendues inhospitalières de l’Eurasie nécessitait des équipes bien équipées d’animaux de bât – généralement des chameaux voyageant en groupes appelés caravanes.

Ceux-ci cherchaient généralement la sécurité du jour au lendemain dans des enceintes fortifiées où les commerçants pouvaient trouver un logement et de quoi se nourrir. Cela s’est développé en caravansérails (littéralement « sarays », ou palais, pour les caravanes) tout au long des routes commerciales: précurseurs des auberges de voyageurs, mais pour une ère pré-motorisée.

Malgré son nom, la Route de la Soie a toujours été un réseau diffus plutôt qu’une « route » unique et ce commerce était bien plus que de la soie. Le poivre et les épices étaient également en demande dans l’Europe pré-médiévale, alors que tant d’argent et d’or coulaient vers l’est pour payer ces luxes que Rome a dû faire face à une crise de la balance des paiements au troisième siècle de notre ère à une échelle qui rappelle plutôt l’actuel monde. grosses dettes envers la Chine.

Opportunité géopolitique

Les tronçons les plus connus de la Route de la Soie traversaient les déserts d’Asie centrale et d’Iran, mais il y a eu de nombreux moments de l’histoire où le désordre, l’insécurité ou la politique internationale ont interrompu les routes les plus importantes.

En règle générale, les routes transcaucasiennes avaient tendance à devenir populaires lorsque les conditions étaient moins propices au commerce via le monde persan.

Les problèmes géopolitiques actuels en Iran et en Russie peuvent être considérés comme une autre phase de ce type dans les cycles périodiques qui poussent parfois le commerce asiatique à se canaliser via la Caspienne, l’Azerbaïdjan et la Géorgie.

Cette « route de la soie » du XXIe siècle est le plus clairement symbolisée par la liaison ferroviaire récemment inaugurée entre Istanbul et Bakou – surnommée la « Route de la soie de fer » – qui est parallèle à l’oléoduc encore plus crucial Bakou-Tbilissi-Ceyhan pour une grande partie du son parcours.

Et tout comme autrefois, les volumes commerciaux en plein essor s’accompagnent de toute une série d’avantages associés, notamment la redécouverte des couches plus anciennes de l’histoire de la route de la soie de la région, comme un stimulant pour le commerce et le tourisme.

Tirage au sort du tourisme

De retour à l’usine de soie de Sheki, Ilqar raconte qu’il y a moins de dix ans, l’industrie historique de la soie de la ville s’était effondrée lorsque l’usine avait fait faillite.

Cependant, le dernier boom économique de l’Azerbaïdjan a contribué à financer une résurgence massive de la popularité locale des kelaghayi : le port de ces foulards traditionnels a acquis une aura presque patriotique depuis qu’ils ont été ajoutés à la liste du patrimoine culturel immatériel de l’UNESCO en 2014.

La soie de Sheki, ainsi que son héritage de la Route de la Soie, est maintenant consciemment exploitée en tant qu’attraction touristique.

À la fin de 2022, une grande partie du vieux noyau photogénique de la ville est inondée de rénovations de bâtiments historiques et de musées visant à faire ressortir davantage l’histoire.

Désormais classée au patrimoine mondial de l’UNESCO, la ville azerbaïdjanaise de Sheki est célèbre pour son commerce de la soie et abrite le palais magnifiquement orné de Sheki Khans.

L’hôtel le plus archétypal de Sheki, The Karvansary, se trouve lui-même dans un gigantesque caravansérail ancien. Des couloirs enveloppants mènent à des pièces modestes placées derrière des arcades répétées qui encadrent une cour centrale fermée qui protège maintenant une petite fontaine au lieu d’un chaos d’animaux de bât. Cet hôtel est également dû pour une cure de jouvence dans l’année à venir.

Le rajeunissement de Basqal

Bien que Sheki soit sous les feux de la rampe, ce n’est pas le seul « centre de la soie » d’Azerbaïdjan.

Le village envahi par la végétation de Basqal a été récompensé pour ses produits en soie lors de l’exposition internationale de 1862 à Londres. Au XXe siècle, le centre historique de Basqal était devenu très délabré, laissant son unique atelier de conception de foulards complètement désuet, se contentant de vieilles baignoires tachées pour les multiples processus de teinture.

Là aussi, les choses bougent désormais très vite. Un tout nouvel atelier est en construction et en août 2022 une belle restauration de l’ancien centre a été dévoilée.

Les pavés de pierre de rivière des rues ont été stabilisés, les vieilles maisons en ketil résistant aux tremblements de terre (bois et pierre stratifiés) ont été partiellement réparées tandis que les bâtiments plus récents ont été déguisés en nouvelles pierres et lanternes.

Plus important encore, dans la périphérie verdoyante, le vaste nouveau Basqal Resort & Spa a ouvert ses portes cet été, conçu comme une « escapade sur la route de la soie » pour les voyageurs exigeants, une entreprise sociale pour l’emploi local et une inspiration artistique avec des cours de démonstration d’impression sur soie kelaghayi.

Et l’autoroute nouvellement élargie, qui relie désormais la majeure partie du chemin depuis Bakou, la capitale fastueuse de l’Azerbaïdjan, rend la conduite beaucoup plus rapide que jamais.

Autres héritages de la route de la soie

L’une des raisons pour lesquelles Sheki est devenu un centre de la soie était la destruction de l’ancienne capitale régionale Shamakhi par le siège militaire (1742) et les tremblements de terre (en particulier 1859). Cependant, d’autres vestiges de la Route de la soie restent ailleurs.

Aujourd’hui, Bakou est de loin la ville la plus grande et la plus riche d’Azerbaïdjan, mais elle était relativement sans importance avant le « boom pétrolier » de la fin du XIXe siècle.

Sa seule période de brillance antérieure se situait entre le XIIe et le XVe siècle, et quatre petits caravansérails en pierre de cette époque ont remarquablement bien survécu.

À la fin de 2022, le caravansérail de Multani du XIVe siècle et le caravansérail de Boukhara du XVe siècle sont tous deux rénovés dans le cadre de la «redécouverte» par l’Azerbaïdjan de son patrimoine de la route de la soie.

La principale route commerciale ferroviaire et pétrolière du XXIe siècle passe par la deuxième ville du centre de l’Azerbaïdjan, Ganja, dont les références de la route de la soie sont moins médiatisées. Cependant, c’était aussi un centre régional historiquement important.

En plein centre-ville se trouve un caravansérail du XVIIe siècle presque aussi grand que celui de Sheki qui a été récemment transformé en un hôtel d’un bon rapport qualité-prix, le Karvansaray Shah Abbas, ajoutant beaucoup de caractère aux visiteurs séjournant dans cette partie du pays.

Pour que le réseau de routes de la soie de l’Azerbaïdjan soit entièrement restauré, une dernière reconnexion attend – celle de la route commerciale historiquement dynamique le long de la rivière Araz, qui traverse un pays frontalier entre la Turquie, l’Arménie, l’Iran et l’Azerbaïdjan.

Autrefois l’un des fils conducteurs les plus importants de la matrice commerciale médiévale de la région, les différends internationaux ont paralysé tout transport de cette manière pendant des décennies.

Mais si à l’avenir la route devient viable, le voyage magique vers la Turquie via l’ancienne ville de Nakhitchevan (dans une enclave déconnectée de l’Azerbaïdjan) devrait à nouveau être un corridor commercial et touristique majeur.

Avec ou sans votre précieux kelaghayi en main, c’est encore un autre voyage hors du temps qui réveillera vraiment l’esprit grandiose de la Route de la Soie.

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