Presque tous les équipements électroniques d’aujourd’hui sont alimentés par un petit appareil : le transistor à effet de champ métal-oxyde-semi-conducteur (MOSFET). Son potentiel unique de miniaturisation est à l’origine de la révolution numérique.

Le MOSFET a été breveté en 1930 par l’ingénieur austro-hongrois Julius Lilienfeld pour résoudre le problème des communications filaires longue distance. Cependant, des problèmes techniques ont retardé sa fabrication de trois décennies.

Les besoins militaires de la guerre froide et la naissance de l’industrie informatique, entre autres facteurs, ont permis à l’appareil de voir le jour en 1960. Depuis, il est devenu l’objet le plus manufacturé de toute l’histoire de l’humanité.

Économie numérique, banque numérique, transformation numérique des entreprises ou télévision numérique terrestre. Vous avez sûrement lu ou entendu ces expressions ou d’autres similaires des centaines de fois. Et le terme numérique sonne sûrement comme un synonyme de nouveau, à la pointe de la technologie, compétitif, etc. Il a raison : c’est comme ça en grande partie. Ce que vous ne savez peut-être pas, c’est que tout ce monde numérique est possible grâce à l’existence d’un minuscule composant électronique dont l’histoire a commencé à s’écrire en Europe centrale il y a près d’un siècle. Un tel dispositif est connu sous le nom de MOSFET, acronyme de sa définition, « transistor à effet de champ à structure de grille métal-oxyde-semi-conducteur », et des milliards d’entre eux fonctionnent pour vous chaque jour.

Grâce au MOSFET, vous pouvez instantanément parler à qui vous voulez, que cette personne soit en bas de la rue ou sur l’avenue principale de Melbourne. Grâce à lui, les photos de vos proches sont toujours avec vous, vous pouvez lire vos e-mails et utiliser les réseaux sociaux, parmi de nombreux autres avantages. Ces appareils se retrouvent sur votre téléphone portable, sur votre GPS de voiture, sur votre ordinateur, sur la télévision où vous regardez votre série préférée, et peut-être même sur votre montre. Le MOSFET est au cœur d’absolument tous les équipements et plates-formes qui sont à l’origine de la révolution des usages, des habitudes de travail et des loisirs qui définissent notre société. Sans le MOSFET, Internet n’existerait pas.

Pourquoi cet appareil est-il celui qui a rendu possible la révolution numérique? L’une des principales raisons tient à son procédé de fabrication et à son potentiel de miniaturisation. Le MOSFET a été le principal responsable de la validité jusqu’à aujourd’hui de la fameuse loi de Moore, qui dicte que le nombre de transistors dans un circuit intégré double environ tous les 18 mois. Actuellement, la taille d’un MOSFET est similaire à celle d’un virus (le SARS-CoV-2, par exemple, a un diamètre d’environ 120 nanomètres, soit la même distance entre le drain et la source d’un MOSFET moderne). . Et, si nous pouvons profiter confortablement et facilement de tous les appareils et applications numériques modernes, c’est parce qu’à l’heure actuelle,

Le MOSFET est l’une des démonstrations les plus étonnantes de ce que la technologie électronique d’aujourd’hui peut réaliser. Cependant, sa naissance a traversé plusieurs vicissitudes qui, pendant des décennies, lui ont fait penser que sa « livraison » n’arriverait jamais à terme. L’histoire de cet appareil n’est pas qu’une grande inconnue. Il illustre aussi parfaitement la manière dont les besoins techniques d’une époque s’entremêlent avec les possibilités scientifiques, les circonstances géopolitiques et même le hasard pour finir par transformer complètement nos sociétés.

Dans un certain sens, on peut dire que la révolution numérique n’a pas commencé aux États-Unis ni dans aucun des pays qui sont aujourd’hui à la pointe de l’innovation technologique. Si l’on regarde le berceau de l’ancêtre de l’idée, l’origine de la révolution numérique doit se situer dans un lieu insoupçonné pour beaucoup : l’Empire austro-hongrois. En effet, les idées qui finiront par donner naissance au MOSFET sont dues à Julius Edgar Lilienfeld (1882-1963), originaire de la ville de Lviv, actuellement en Ukraine mais qui jusqu’en 1918 faisait partie de l’empire d’Europe centrale aujourd’hui disparu.

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