Les républicains du Congrès ont juré de durcir le ton avec la Chine alors qu’ils se préparent à prendre le contrôle de la Chambre, acclamant les critiques de Pékin mais craignant également que l’une des relations bilatérales les plus importantes de Washington ne soit davantage déstabilisée.

Les démocrates et les républicains sont devenus plus vigilants à l’égard de la Chine ces dernières années, mais les républicains considèrent plus souvent la montée de la Chine comme une menace pour la sécurité économique et nationale des États-Unis.

Bien que les démocrates aient gardé le contrôle du Sénat lors des élections de mi-mandat du mois dernier, les républicains sont en meilleure position pour examiner la politique chinoise du président Joe Biden avec leur faible majorité à la Chambre.

« Quoi que fasse l’administration Biden, l’opposition républicaine prendra position à droite de cela et dira que ce n’est pas suffisant », a déclaré Graham Allison, professeur de gouvernement à l’Université de Harvard, qui était secrétaire adjoint à la Défense dans l’administration Clinton.

Tensions Covid

Le chef de la minorité à la Chambre, Kevin McCarthy de Californie, le candidat républicain à la présidence de la Chambre, a déclaré qu’il aimerait diriger une délégation du Congrès à Taïwan, une île autonome que Pékin revendique comme son territoire. Une telle décision serait garantie d’exaspérer la Chine, qui a répondu à une visite similaire de la présidente de la Chambre Nancy Pelosi, D-Californie, cet été avec des exercices militaires à tir réel sans précédent. 

McCarthy dit également qu’il envisage de créer un comité restreint de la Chambre sur la Chine, le premier depuis la fin des années 1990.

« Le Parti communiste chinois est la plus grande menace géopolitique de notre vivant », a-t-il déclaré dans un communiqué la semaine dernière annonçant que le comité serait dirigé par le représentant Mike Gallagher, R-Wis.

Selon un article de blog sur le site Web de McCarthy, le comité « enquêterait et fournirait des recommandations politiques sur la manière dont les États-Unis peuvent gagner la concurrence économique et technologique » avec la Chine dans le commerce, la sécurité de la chaîne d’approvisionnement, la protection de la propriété intellectuelle et d’autres domaines.

Les républicains de la Chambre enquêteront également sur les origines du coronavirus et « le rôle du PCC dans la propagation », indique le blog, faisant référence au Parti communiste chinois, bien qu’il ne soit pas clair si l’enquête ferait partie du comité restreint.

Un rapport que les républicains de la commission du renseignement de la Chambre ont publié mercredi soir a déclaré qu’ils avaient « des raisons de croire que la [communauté du renseignement] a minimisé la possibilité que le SRAS-CoV2 soit lié au programme d’armes biologiques de la Chine ». Jeudi, un rapport du House Intelligence Committee signé par le président Adam Schiff, (D-Californie), a révélé qu’au début de la pandémie de coronavirus, la communauté du renseignement « n’a pas fait pivoter sa collecte clandestine assez rapidement ».

Le débat sur les origines du virus, qui a été détecté pour la première fois dans la ville chinoise de Wuhan fin 2019, « est quelque chose qui rend la Chine folle », a déclaré Ian Johnson, chercheur principal pour la Chine au Council on Foreign Relations.

Les responsables chinois ont condamné une théorie selon laquelle le virus aurait fui d’un laboratoire de Wuhan comme un mensonge promu par les «forces anti-chinoises» pour des raisons politiques et ont critiqué la suggestion de l’Organisation mondiale de la santé d’approfondir l’enquête sur la théorie.

La pandémie n’est que l’un des problèmes qui ont amené les relations américano-chinoises à leur plus bas niveau depuis des décennies, avec des différends sur le commerce, les droits de l’homme et la présence militaire croissante de la Chine dans la région Asie-Pacifique. Les tensions ont encore été exacerbées en août par la visite de Pelosi à Taïwan, la première d’un président de la Chambre depuis 1997.

Les experts disent que la politique chinoise de Biden a été en grande partie la même que celle de l’ancien président Donald Trump, qui a imposé des droits de douane sur les importations chinoises qui ont conduit à une guerre commerciale. L’administration Biden est allée plus loin en octobre, annonçant de vastes contrôles à l’exportation limitant l’accès de la Chine aux puces semi-conductrices d’importance stratégique.

Tout en « gérant de manière responsable » la concurrence avec la Chine, la deuxième économie mondiale, la Maison Blanche dit qu’elle se félicite également de la coopération sur des questions d’importance mondiale, telles que le changement climatique, la santé publique et la non-prolifération nucléaire. Biden et le président chinois Xi Jinping se sont rencontrés en Indonésie le mois dernier pour la première fois depuis que Biden a pris ses fonctions, et le secrétaire d’État Antony Blinken a déclaré qu’il prévoyait de se rendre en Chine au début de l’année prochaine.

Vendredi, Blinken a annoncé le lancement d’un Bureau de coordination de la Chine pour « s’assurer que le gouvernement américain est en mesure de gérer de manière responsable notre concurrence… et de faire progresser notre vision d’un système international ouvert et inclusif ». 

Un « dénigrement de la Chine » bipartite?

Mais les relations américano-chinoises pourraient être perturbées par une atmosphère de surenchère politique sur la Chine dans une maison contrôlée par les républicains, a déclaré Michael O’Hanlon, directeur de la recherche pour la politique étrangère à la Brookings Institution.

« Ils peuvent décider que c’est une bonne politique de se livrer à plus de dénigrement de la Chine, essayer de dépeindre Biden comme quelque peu faible sur cette question, selon la façon dont ils choisissent de se préparer pour se présenter contre lui en 2024 », a-t-il déclaré.

Certains républicains ont critiqué la réponse de la Maison Blanche aux manifestations en Chine contre les contrôles «zéro-Covid», la plus grande manifestation de troubles publics que le pays ait connue depuis des décennies, certains manifestants appelant à la démission de Xi.

La Maison Blanche a défendu le droit des citoyens chinois à manifester pacifiquement, mais s’est abstenue de critiquer Pékin, dans ce que certains experts ont considéré comme une tentative d’éviter de soutenir les affirmations du gouvernement chinois selon lesquelles les manifestations étaient motivées par des « forces étrangères ». McCarthy et d’autres républicains ont déclaré que Biden aurait dû aller plus loin.

« Alors que les citoyens chinois protestent courageusement, Joe Biden et la classe des entreprises haussent les épaules », a déclaré McCarthy sur Twitter. « Notre comité restreint sur la Chine fera ce que Biden refuse – compte enfin avec le paria qu’est le PCC. »

De même, le sénateur Ted Cruz du Texas a tweeté : « Lorsque vous parlez pour la liberté, cela terrifie les tyrans en Chine, en Russie, en Iran et au Venezuela. Mais que fait Joe Biden ? Il les apaise et leur montre de la faiblesse à tous !

Le gouvernement chinois suivra de près les actions du nouveau Congrès, a déclaré Wu Xinbo, directeur du Centre d’études américaines de l’Université Fudan de Shanghai. 

« Je pense qu’il s’inquiète de la perspective qu’un nouveau Congrès durcisse la Chine », a-t-il déclaré. Dans le même temps, « Pékin accueillerait également favorablement l’opportunité d’améliorer les relations bilatérales ». 

Les républicains de la Chambre pourraient essayer d’être plus durs envers la Chine que les administrations Biden et Trump, dont aucune n’a été particulièrement agressive, a déclaré Derek Scissors, chercheur principal au conservateur American Enterprise Institute. Mais si le comité restreint adopte une approche bipartite, a-t-il dit, la Chambre pourrait être en mesure de proposer une législation qui soit promulguée.

Certains républicains et démocrates ont déjà trouvé un terrain d’entente sur la législation chinoise, faisant pression pour que des projets de loi bipartites interdisent TikTok, dont la société mère est basée en Chine, et restreignent l’accès de Huawei aux banques américaines.

« Si cela ne peut pas être fait sur une base bipartite, il reste un effort de relations publiques pour rehausser le profil de la Chine auprès du peuple américain et même des habitants de Washington », a déclaré Scissors.

Les éléments pro-entreprises du Parti républicain pourraient également servir de force modératrice, a déclaré Scissors.

Le dossier le plus volatil est le statut de Taïwan, que Pékin n’exclut pas de saisir par la force. Alors que la Maison Blanche maintient que sa politique de longue date « Une seule Chine » n’a pas changé, il y a un soutien bipartisan au Congrès pour renforcer les liens non officiels de Washington avec Taipei, ainsi que des appels dispersés pour que les États-Unis s’engagent à fond à défendre Taïwan contre toute invasion chinoise.

Les législateurs des deux partis se sont rendus plus fréquemment à Taiwan, suscitant des protestations de Pékin.

C’est presque comme si McCarthy « doit en quelque sorte le faire pour montrer sa bonne foi », a déclaré Johnson.

Allison a déclaré que les voyages concernaient davantage la politique que la sécurité ou les intérêts nationaux des États-Unis.

Une visite de McCarthy serait « aussi irresponsable et imprudente que celle de son prédécesseur et produira un autre grand pas en avant chinois dans la démonstration de sa capacité à étrangler Taiwan », a-t-il déclaré.

La présidente de la Chambre, Nancy Pelosi, D-Californie, s’entretient avec la présidente taïwanaise Tsai Ing-wen à Taipei le 3 août.Chien Chih-Hung / Bureau du président via le fichier Getty Images

Wu a accepté. « Je pense que la réponse de la Chine au voyage de Nancy Pelosi à Taïwan a créé un précédent à suivre par la Chine à l’avenir », a-t-il déclaré, ajoutant que si McCarthy se rendait, ce serait « un grand choc dans les relations sino-américaines ».

Un porte-parole de McCarthy a déclaré la semaine dernière qu’il n’y avait aucune mise à jour sur un éventuel voyage à Taïwan.

Johnson a déclaré qu’il était également de la responsabilité de la Chine de replacer les décisions des législateurs américains dans leur contexte et de ne pas réagir avec une force maximale aux actions qui pourraient être délibérément provocatrices. 

« Je pense que s’ils sont capables de calibrer leur réponse, cela pourrait être un signe qu’ils veulent améliorer leurs relations avec les États-Unis », a-t-il déclaré. « S’ils deviennent vraiment balistiques à propos de ces choses, alors je pense que c’est un signe qu’ils ne sont pas non plus en mesure de contrôler les faucons de leur propre gouvernement. »

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