La concentration de sperme libérée par les hommes lors de l’éjaculation a chuté de 51 % au cours des 50 dernières années. C’est l’une des principales conclusions d’une enquête menée par l’Université hébraïque de Jérusalem, en Israël, et la Mount Sinai School of Medicine, aux États-Unis.

Les chercheurs ont calculé que dans les années 1970, les hommes avaient en moyenne 101 millions de cellules reproductrices par millilitre de sperme. Cette moyenne est tombée à 49 millions ces derniers temps.

Outre la quantité, les preuves révèlent également une baisse de la qualité des gamètes mâles : le pourcentage de cellules capables d’entrer dans l’ovule a subi des baisses considérables au cours des dernières décennies.

« Ce qui a le plus d’impact sur ce que nous voyons est la perte de motilité des spermatozoïdes. Sans cet attribut, la capacité de fécondation diminue », explique l’urologue et andrologue Moacir Rafael Radelli, vice-président de l’Association brésilienne de procréation assistée.

Ce scénario d’aggravation constante génère un signal d’alerte chez les professionnels de santé.

« C’est quelque chose d’inquiétant, car on voit une accélération de cette aggravation et on ne sait pas vraiment où ça pourrait s’arrêter », explique le docteur Eduardo Miranda, coordinateur du département d’andrologie de la Société brésilienne d’urologie.

En fait, la vitesse à laquelle les hommes perdent du sperme a augmenté ces dernières années. Selon la même étude réalisée en Israël et aux USA, entre les années 1970 et 1990, la concentration de gamètes a chuté de 1,16 % par an.

Et c’est un phénomène mondial : les scientifiques ont observé une réduction du nombre de gamètes chez les hommes sur tous les continents, avec des déclins plus rapides en Europe, en Afrique, en Amérique centrale et du Sud.

Qu’y a-t-il derrière ce phénomène ? Les spécialistes pointent au moins cinq causes. La bonne nouvelle est qu’il existe des moyens d’inverser les menaces.

1. Obésité

Les kilos en trop favorisent une série d’inconvénients pour le sperme.

La croissance du tissu adipeux, qui conduit à la graisse, libère des substances inflammatoires qui affectent directement la production de testostérone, l’une des hormones les plus importantes dans la production de gamètes mâles.

Miranda assure que l’excès de poids génère également ce qu’on appelle le stress oxydatif, un processus dans lequel diverses cellules du corps finissent par être endommagées.

« De la même manière, l’individu obèse présente plus de graisse dans la région génitale, quelque chose de terrible pour les spermatozoïdes », précise l’urologue.

Les testicules, le site où les cellules reproductrices sont fabriquées et stockées, doivent rester 1 à 2 degrés en dessous de la température corporelle pour bien fonctionner. C’est pourquoi le sac scrotal est à l’extérieur du corps.

Le fait est que cette augmentation de graisse surcharge les organes reproducteurs, qui cessent de fonctionner comme prévu.

L’Organisation mondiale de la santé estime que 39% des hommes sont en surpoids dans le monde, une statistique qui aide à expliquer la proportion de spermatozoïdes au cours des cinq dernières décennies.

2. Toxicomanie

Alcool, cigarettes, vapotage (usage de cigarettes électroniques), marijuana, cocaïne, stéroïdes anabolisants… Savez-vous ce que toutes ces drogues ont en commun ?

Tous affectent la santé des gamètes mâles.

« Certaines de ces substances endommagent directement les cellules germinales, qui donnent naissance aux spermatozoïdes », résume Miranda.

D’autres, cependant, agissent indirectement. Ils affectent la production d’hormones chargées de stimuler le travail des testicules.

L’exemple le plus cité parmi les experts est le remplacement de la testostérone par des pilules, des gels et des injections, utilisés sans discernement pour gagner du muscle.

« C’est un marché qui a connu une croissance folle et effrayante ces dernières années », prévient Radaelli.

Le médecin explique que lorsque cette hormone est ajoutée sans discernement, le corps comprend qu’il n’est plus nécessaire de la produire naturellement.

En conséquence, les testicules peuvent même s’atrophier et le nombre de spermatozoïdes dans le sperme se retrouve à zéro, dans une condition connue en médecine sous le nom d’azoospermie.

3. Infections sexuellement transmissibles

Des maladies telles que la chlamydia et la gonorrhée, causées par des bactéries, peuvent provoquer une inflammation de l’épididyme.

Cette structure se connecte au sommet des testicules et est responsable du stockage du sperme.

Une altération à cet endroit présente donc un risque pour la survie des gamètes.

L’OMS estime qu’en 2020 seulement, il y a eu 129 millions de nouveaux cas de chlamydia et 82 millions de gonorrhée chez les hommes et les femmes. Ce taux est resté stable ou en hausse au cours des dernières décennies.

Radaelli ajoute un troisième agent pathogène à la liste : le virus du papillome humain, également connu sous l’acronyme HPV.

« On sait que cela peut aussi affecter la production ou même l’ADN des spermatozoïdes », précise-t-il.

4. Ordinateur sur vos genoux

Vous souvenez-vous de cette histoire sur le testicule qui devait être à 1-2°C en dessous de la température du reste du corps ?

Eh bien, des études publiées au cours de la dernière décennie ont révélé que l’habitude de porter un ordinateur portable sur les genoux représente un risque supplémentaire pour l’usine de sperme.

C’est parce que la batterie de l’appareil devient chaude et peut finir par « cuire » le sperme.

Miranda souligne que d’autres habitudes liées à des températures plus élevées présentent également des risques pour la reproduction.

C’est le cas, par exemple, de longs bains dans une baignoire à eau chaude ou de longues journées dans les saunas.

Toujours dans le domaine de la technologie, le médecin cite l’effet possible des ondes électromagnétiques, des signaux téléphoniques et même de l’internet sans fil.

« Dans des études expérimentales, menées en laboratoire, des éléments tels que le wi-fi et les ondes électromagnétiques affectent les spermatozoïdes », rapporte-t-il.

« Mais il n’est toujours pas possible d’être sûr que ces technologies représentent réellement un dommage pour ces cellules », s’interroge-t-il.

5. Perturbateurs endocriniens

Pour compléter la liste, les experts attirent l’attention sur une série de composés toxiques appelés génériquement perturbateurs endocriniens.

La liste comprend les polluants détectés dans l’atmosphère, ainsi que les plastiques et les pesticides.

En bref, ces molécules ont une structure très similaire aux hormones de notre corps.

Avec cela, de la même manière qu’une clé entre dans une serrure, ces substances parviennent à s’insérer dans les récepteurs cellulaires et à déclencher des processus indésirables.

L’une de ces nouveautés détectées dans des études récentes concerne précisément la fertilité masculine.

« Mais nous ne savons toujours pas avec certitude l’ampleur de ce problème et de nombreuses études sont en cours pour le déterminer », explique Radaelli.

Un monde infertile ?

En plus des facteurs environnementaux et comportementaux derrière la chute de sperme, il existe deux problèmes intrinsèques qui contribuent également au phénomène.

Le premier d’entre eux est la génétique. On estime qu’entre 10 et 30 % des cas de difficulté à avoir un enfant sont liés à un problème dans l’ADN masculin.

La seconde est liée au vieillissement et au fait que les hommes recherchent la paternité de plus en plus tard.

« Nous savons que la capacité fertile diminue tout au long de la vie. Bien que la diminution chez les hommes ne soit pas aussi prononcée que chez les femmes, il y a une réduction des hormones qui sont importantes pour la production de gamètes », explique-t-il.

Si l’on considère que le nombre de spermatozoïdes a diminué de 51 % en 50 ans et que la vitesse à laquelle cela s’est produit s’est accélérée au cours des deux dernières décennies, la tendance est-elle à ce que ce nombre se rapproche de plus en plus de zéro ?

Après tout, si ce taux de déclin se poursuit aux niveaux actuels, d’ici 2050, la concentration de cellules reproductrices dans le sperme serait pratiquement nulle.

Mais Miranda ne croit pas que ce scénario apocalyptique se réalisera.

« La tendance est à l’aggravation de la situation, mais à un moment donné, ce processus stagnera et nous nous arrêterons, peut-être avec l’aide des nouvelles technologies », parie-t-il.

Que faire?

Pour ceux qui veulent avoir un enfant, la première étape pour augmenter les chances de succès est de faire quelques changements de style de vie et ainsi d’inverser les processus nocifs pour les testicules.

Cela passe par exemple par le maintien ou la perte de poids grâce à une alimentation équilibrée et une activité physique régulière. Éviter ou éviter complètement l’alcool, les cigarettes et autres drogues est également une recommandation de base.

Si le sexe est récréatif, avec des partenaires occasionnels et sans but d’avoir un enfant, il vaut toujours la peine d’utiliser un préservatif pour éviter les infections telles que la chlamydia et la gonorrhée.

Les personnes vaccinées contre le VPH au début de l’adolescence sont également mieux protégées contre ce virus et les répercussions qu’il provoque dans l’organisme.

Si, malgré tous ces changements de routine, la difficulté à avoir un enfant persiste, il vaut la peine de faire appel à un spécialiste.

Selon les directives nationales et internationales, le délai pour demander une évaluation spécialisée dépendra de l’âge de la femme.

« Si vous avez moins de 35 ans, le couple devrait essayer d’avoir un enfant jusqu’à un an, avec des rapports sexuels réguliers environ trois fois par semaine, avec un suivi des périodes fertiles », explique Miranda.

Cependant, si le couple a plus de 35 ans, une difficulté à concevoir depuis plus de six mois devrait déjà déclencher la sonnette d’alarme.

En effet, la réserve d’ovules à partir de cet âge commence à diminuer plus rapidement – et un délai de 12 mois pour trouver des réponses peut représenter une perte de temps précieux -, estiment les médecins.

« La recherche doit impliquer le couple pour découvrir les causes possibles et indiquer les meilleurs traitements », renforce Radaelli.

Si le problème se situe dans la partie masculine, les spécialistes prescrivent généralement des suppléments vitaminiques riches en antioxydants, qui aident à protéger les testicules.

Il peut également être nécessaire de réguler les hormones par la supplémentation.

« Et, bien sûr, il est possible de corriger certaines des maladies qui sont à l’origine du problème grâce aux médicaments et à la chirurgie », explique Miranda.

« C’est le cas, par exemple, du traitement des infections bactériennes avec des antibiotiques et des défauts anatomiques du système reproducteur avec des interventions chirurgicales », conclut-il.

En dernier recours, le couple peut recourir à des techniques de procréation assistée, comme la fécondation in vitro.

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