Alors que le mandat du gouverneur de l’Arizona Doug Ducey tire à sa fin, il se précipite pour cimenter son héritage: un tas de conteneurs d’expédition rouillés et abîmés. Depuis le 24 octobre, les équipes ont empilé 900 boîtes métalliques à la frontière entre l’Arizona et le Mexique pour créer une barrière de 17 pieds de haut, avec des tôles soudées entre elles.

L’objectif est de couvrir un tronçon de 10 milles, avec jusqu’à 3 000 conteneurs, avant le départ de Ducey le 5 janvier. Le gouverneur républicain a déclaré que le projet était nécessaire pour combler une lacune dans le mur frontalier de 450 milles construit sous l’administration Trump pour empêcher les migrants d’entrer. Mais les défenseurs disent que la région, dans la vallée reculée de San Rafael, n’est même pas régulièrement utilisée par les migrants.

Mercredi, le ministère américain de la Justice a déposé une plainte contre l’Arizona devant le tribunal de district américain de l’État. Il indique que la construction, qui se déroule sur des terres fédérales sans l’autorisation des agences fédérales, est illégale et demande au tribunal d’obliger l’Arizona à retirer les conteneurs.

L’opposition la plus féroce au projet de Ducey, cependant, vient des militants écologistes, qui ont utilisé leur corps pour arrêter la construction au cours de la semaine dernière. La raison? Ce coin du sud-ouest de l’Arizona est l’une des régions les plus riches en faune des États-Unis, abritant des pumas, des javelots, des ours noirs et des jaguars et ocelots en visite. Tous ces animaux traversent la frontière américano-mexicaine pour trouver de la nourriture, de l’eau et des partenaires. Les chercheurs rapportent que des caméras de surveillance de la faune installées près du mur du conteneur ont déjà capturé des coyotes et des renards tentant sans succès de le traverser. Les défenseurs de la conservation disent que le mur est une menace pour la survie et la reproduction de ces espèces.

Le changement climatique accélérera cette menace. Alors que le réchauffement climatique modifie les conditions dans les habitats existants des animaux, les scientifiques affirment que la plus grande migration massive d’animaux depuis la période glaciaire est en cours. Il sera souvent bloqué par des frontières humaines, grâce à une frénésie mondiale de construction de murs au cours des dernières décennies. Une étude réalisée en 2021 par des écologistes basés au Royaume-Uni a révélé que dans un scénario d’émissions élevées, 16% des mammifères non volants verraient plus de la moitié de leur niche climatique – des emplacements avec des conditions dans lesquelles ils peuvent survivre – se déplacer au-delà des barrières frontalières qu’ils ne peuvent pas traverser d’ici 2070. Le mur américano-mexicain est particulièrement problématique : en raison de sa position, coupant d’est en ouest à travers une région sauvage massive, ont écrit les chercheurs, il « peut être l’une des pires frontières internationales de la planète le long de laquelle construire de telles un mur. »

En Arizona, il y a déjà des signes de changements climatiques qui affecteront les populations animales locales, explique Jesse Alston, professeur adjoint à la School of Natural Resources and the Environment de l’Université de l’Arizona, qui étudie les mouvements d’animaux. Les saisons des pluies du sud-ouest deviennent moins fiables, ce qui obligera probablement les cerfs de Virginie et les cerfs mulets à se déplacer vers de nouvelles zones pour trouver de la nourriture et de l’eau. La végétation évolue également : les prairies basses, préférées des pronghorns, sont remplacées par des plantes arbustives. Plus haut dans les petites chaînes de montagnes de la région frontalière, les forêts de chênes abritant des ours noirs pourraient bientôt se transformer en prairies. « Beaucoup d’animaux ici sont des spécialistes de certains types d’habitats », explique Alston. « Lorsque l’habitat change, ils n’ont pas vraiment la capacité d’y vivre. »

Les choses risquent d’empirer pour l’un des animaux les plus charismatiques de la région. Le nord du Mexique abrite une population reproductrice de jaguars, dont plusieurs ont été aperçus errant dans l’Arizona ces dernières années. Une étude publiée l’année dernière dans la revue de conservation Oryx a révélé que le changement climatique et la perte d’habitat au sud de la frontière pourraient pousser les chats vers le nord de manière plus permanente à l’avenir – une grande partie de l’Arizona et du Nouveau-Mexique est l’habitat principal du jaguar, selon les chercheurs. Mais les écologistes disent qu’un tel mouvement serait bloqué par le mur du conteneur.

Pour l’Arizona, il y a une chance que cela n’arrive pas. La gouverneure élue démocrate Katie Hobbs dit qu’elle est toujours en train de décider si le retrait des conteneurs serait une bonne utilisation des fonds publics (les amener là-bas coûte plus de 100 millions de dollars). Le procès fédéral, en cas de succès, pourrait lui forcer la main.

Quoi qu’elle fasse, des centaines de kilomètres supplémentaires du mur frontalier américain resteront probablement en place, le président Joe Biden ayant rejeté les appels à le démolir. Cela laissera la faune coincée entre un mur et un endroit au changement climatique.

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