Entre les hauts sommets des Apennins et la côte chaude de l’Adriatique se dresse la ville millénaire d’Urbino. La famille qui habitait les chambres du Palais Ducal étant inspirée par l’humanisme, la ville vivait dans un environnement cultivé, artistique et littéraire qui l’avait rendue célèbre dans toute l’Italie.

Le jeune Guidobaldo de Montefeltro avait succédé à son père comme duc d’Urbino, et pour suivre la mode de l’époque, il s’intéressa à l’art sous toutes ses formes. Guidobaldo a engagé les services du polyvalent Giovanni Santi, un peintre qui a également écrit des poèmes.

Après des années à la cour d’Urbino, Giovanni Santi fait partie de la famille. C’est pourquoi, lorsque son fils Rafael est né en 1483, il a été rapidement éduqué dans l’idéologie courtoise. Le petit Rafael Sanzio a reçu une éducation basée sur les manières délicates et les bonnes relations avec les gens, et dans l’atelier de son père, il a appris le métier de peintre. Tous ceux qui l’ont connu parlaient de lui comme d’un enfant prodige. Un grand avenir attendait ce jeune génie. Soudain, à l’été 1491, sa mère mourut, et trois ans plus tard, son père.

Seul au monde, et vivant pour des périodes avec son oncle et d’autres avec sa belle-mère, Rafael a trouvé le refuge dont il avait besoin dans les ateliers de maîtres peintres. En tant que nomade, il a traversé divers endroits et travaillé avec différents artistes, jusqu’à ce qu’à l’âge de 17 ans, il tombe dans l’atelier du grand Pietro Perugino. En 1501, il réalise sa première œuvre importante : La Résurrection du Christ , une œuvre pour l’église de Citta di Castello, près de son Urbino natal.

En 1504, il s’installe dans la riche et cosmopolite Florence, grande ville de 80 000 habitants, capitale culturelle de l’Europe en ces années de la Renaissance. Rafael n’avait que 21 ans, mais il était déjà au bon endroit pour atteindre le sommet. À Florence, il reçoit de nombreuses commandes, se lie d’amitié avec des maîtres comme Fray Bartolomeo et se familiarise avec l’œuvre de Léonard de Vinci, qui a également vécu dans la ville.

Nous ne savons pas si Rafael est venu établir un contact direct avec Leonardo, beaucoup plus âgé que lui et qui, à cette époque, avait une intense rivalité avec un autre génie italien, Miguel Angel Buonarroti. En dehors des batailles entre enseignants -dans lesquelles il se retrouverait bientôt impliqué-, Rafael a continué à grandir et à travailler. Il se laisse facilement influencer pour améliorer sa technique picturale, alliant la douceur du Pérugin, incorporant le sfumato de Léonard et la monumentalité de Bartolomeo.

Entre 1506 et 1508 il peint un grand nombre de madones, Vierges accompagnées de l’Enfant Jésus et d’autres éléments, comme des agneaux ou d’autres Saints. Il a choisi un design fixe pour chacun d’eux et les a habillés de rouge et de bleu, leur donnant un visage candide et délicat, et un regard terreux et compréhensif. Beaucoup d’entre eux étaient des commandes privées, d’autres pour des bâtiments de l’Église catholique. D’autre part , La Virgen del jilguero  était un cadeau de mariage pour un ami.

Le travail du jeune Raphaël avait déjà attiré l’attention de nombreux clients de toute l’Italie, obligés de travailler dans la cathédrale de Sienne et d’autres villes, lorsqu’en 1508 il reçut l’appel de la ville la plus importante de toutes : Rome. Un autre natif d’Urbino, l’architecte Donato Bramante, qui travaillait alors sur la basilique Saint-Pierre, recommanda au pape Jules II de faire appel aux services de Raphaël. Le pape souhaitait depuis un certain temps redécorer plusieurs pièces conçues à la demande du précédent pontife, Alexandre VI, un de ses grands ennemis. Jules II détestait Alexandre VI, membre de la famille Borgia, et voulait effacer toute trace de sa papauté. Il envoya à Raphaël une tâche difficile : remplacer les peintures que le Pérugin avait réalisées pour le pape précédent.

Le jeune homme a constaté qu’il devait remplacer le travail de son professeur. Et il l’a fait en grand : il s’est chargé d’une équipe de peintres et a commencé à concevoir un grand nombre de nouvelles fresques qui décoreraient le deuxième étage du Palais apostolique, où Jules II voulait installer sa résidence personnelle. Cette mission l’occupera pour le reste de sa vie. L’une des fresques les plus importantes des salles dites de Raphaël est L’école d’Athènes.

Avec un travail garanti pendant de nombreuses années, Rafael se consacre à la peinture et à son autre passion : les relations sociales. Il célébrait les commandes en invitant amis et collègues à boire dans les tavernes les plus populaires de Rome, et chaque soir il rencontrait une dame différente. A 25 ans, il se fait une réputation de séducteur dans la capitale italienne, et vient passer des soirées accompagné de plusieurs femmes. Il n’avait aucun scrupule à ce que son activité sexuelle soit bien connue dans toute la ville et son nom attirait de nombreuses jeunes femmes. L’une de ses amantes préférées était Margarita Luti, surnommée « La Fornarina » parce qu’elle était la fille d’un boulanger. Elle devient la compagne de nuit et le modèle de jour du jeune Urbino qui vit à Rome les meilleures années de sa vie.

Son époque de plus grand succès personnel s’est accompagnée d’un boom de son image sociale. A sa renommée d’amant total et à son prestige de maître peintre s’ajoutait son charisme bienveillant et amical, fruit de cette éducation humaniste dans l’aristocratie. S’il rencontrait des peintres dans le besoin, il les engageait pour travailler dans son atelier et leur donnait des cours de peinture, il donnait même des dessins à des personnes en difficulté financière. C’était un bon cadeau, car les dessins de Rafael étaient très appréciés. S’il est entré dans l’histoire pour ses fresques et ses toiles, les gravures et esquisses du génie d’Urbino se distinguent par leur qualité, tant par leur fidélité anatomique que par la délicatesse de leurs formes.

En février 1513, Jules II mourut et, après une longue délibération, la fumée blanche annonça que Léon X était le nouveau chef de l’Église catholique. Sous son pontificat, Raphaël est resté le peintre préféré de Rome. Léon X lui confie une importante commande en lui demandant de concevoir une série de tapisseries pour décorer les murs de la Chapelle Sixtine, la pièce que Michel-Ange avait peinte avec son célèbre plafond orné de fresques. Entre 1515 et 1516, le jeune Urbino dessine dix cartons qui seront ensuite envoyés à Bruxelles pour être brodés sur du tissu. Raphaël a facturé 16 000 ducats pour ce travail, plus que Michel-Ange pour ses fresques. Les deux artistes ont concouru dans la chapelle Sixtine pour créer les meilleures œuvres. On sait que Miguel Ángel n’a pas noué d’amitié avec le jeune homme.

Les tapisseries de Raphaël ont été volées lors du sac de Rome en 1527 par les troupes espagnoles et allemandes de Carlos I. La plupart d’entre elles ont été distribuées dans toute l’Europe et sont passées entre de nombreuses mains. Sept d’entre eux furent finalement achetés en 1623 par Charles Ier d’Angleterre, c’est pourquoi ils sont actuellement conservés à Londres. Certains comme The Miraculous Catch étaient très populaires, en raison du fait qu’ils étaient annoncés au format gravure.

Dans The Miraculous Catch , Rafael incorpore de nombreux animaux, donnant de la profondeur au sens de la peinture. Les corbeaux qui volent au-dessus de la rivière font référence au péché, rappelant le corbeau que Noé a libéré de l’arche et n’est jamais revenu ; les grues de rivage prennent soin les unes des autres, tandis que le pape veille sur les fidèles ; les poissons symbolisent la piété chrétienne et les âmes libérées du mal ; la paire de cygnes en arrière-plan représente l’orgueil et la tromperie… En plus de ces messages, on voit dans les formes des corps la grande manière typique de Michel-Ange, avec des bras musclés et des corps qui ne cachent pas les imperfections humaines.

Célèbre dans tout Rome pour être le peintre du Vatican et hanté par sa légende d’une vie nocturne de fêtes et d’orgies, Raphaël a reçu plusieurs demandes en mariage. Le jeune homme n’a été séduit par aucun, et a préféré continuer à être celui qui séduit. C’est ainsi qu’est venue sa chute, dans les bras de tant d’amours.

Un soir de fête, après avoir fini le vin de la taverne la plus proche et après avoir invité Margarita « La Fornarina » à monter dans sa chambre, l’ardeur d’une rencontre qui dura jusqu’à l’aube donna de la fièvre au peintre. Gravement malade et pendant quinze jours, il a lutté pour rester dans ce monde de succès et de plaisir que Rome avait été pour lui. La fièvre l’a finalement emporté le Vendredi saint de 1520. Le même jour où, il y a 37 ans, il est né dans le petit Urbino. Rome s’est réveillée en pleurant la mort de son voisin le plus cher, fils adoptif de la ville et citoyen connu et aimé de tous. Un génie qui eut des funérailles dignes de sa figure : il fut enterré au Panthéon, entouré de milliers de personnes. Sur son sarcophage de marbre l’inscription en latin se lit encore aujourd’hui.

Previous articleHistoire de la Peinture: Néoclassicisme et Romantisme
Next articleLas realidades multiples de Rob Gonsalves, pintor magico