La production de carburéacteur plus propre montre des signes d’essor aux États-Unis et dans le monde, propulsant ce qui pourrait être le meilleur outil pour réduire les émissions de l’aviation à court terme.

Les compagnies aériennes s’engagent à acheter des millions de gallons de carburant d’aviation dit durable (SAF) pour atteindre leurs objectifs net zéro, et les producteurs augmentent considérablement leur capacité. Cela prépare le terrain pour une croissance exponentielle au cours de la prochaine décennie, selon les responsables de l’industrie.

La production mondiale de carburant plus propre a atteint au moins 80 millions de gallons en 2022, soit une augmentation de 200 % par rapport aux niveaux de 2021, selon les estimations, mettant l’industrie des biocarburants sur la bonne voie pour atteindre un «point de basculement» prévu d’environ 8 milliards de gallons produits annuellement par 2030, a déclaré l’Association internationale du transport aérien (IATA).

« Je vois toutes les pièces s’assembler à un rythme beaucoup plus rapide qu’à tout autre moment de ma carrière », a déclaré Michael McAdams, président de l’Advanced Biofuels Association. « SAF est la jolie fille de cette danse sur les carburants à faible émission de carbone, et je vois beaucoup d’élan maintenant. »

La croissance projetée est loin d’être suffisante pour répondre à la demande mondiale – la consommation de SAF a atteint 60 milliards de gallons l’an dernier – mais la montée en puissance est considérée comme une étape importante pour l’industrie aéronautique, qui fait face à une pression croissante pour se décarboner.

Le carburéacteur plus propre, fabriqué à partir de ressources renouvelables telles que les déchets agricoles, est plus cher que le carburéacteur traditionnel, mais les partisans affirment qu’il peut réduire les émissions de l’aviation jusqu’à 80 %. Jusqu’à ce que l’électricité puisse alimenter les avions à grande échelle, elle pourrait être un pilier dans l’effort visant à réduire les émissions des avions qui représentent 3 % de tout le dioxyde de carbone rejeté dans l’atmosphère.

L’IATA, qui représente environ 300 compagnies aériennes, estime que le carburant plus propre représentera environ 65% des réductions de carbone nécessaires pour atteindre des émissions nettes nulles dans l’industrie aéronautique d’ici le milieu du siècle, un objectif que plus de 190 pays ont convenu en octobre.

« Il y a une énorme colline à gravir pour atteindre le zéro net dans l’aviation », a déclaré Scott Lewis, président de World Energy LLC, le premier producteur de SAF à l’échelle commerciale en Amérique du Nord. « C’est pourquoi nous devons commencer maintenant. Nous devons utiliser toutes les technologies que nous pouvons, nous devons avoir des développeurs de nouvelles technologies qui travaillent comme des fous.

Les chefs de file de l’industrie attribuent l’augmentation de la production à une combinaison de facteurs, notamment les innovations technologiques, des investissements plus importants dans les installations de production, davantage d’engagements des compagnies aériennes et un soutien plus fort des gouvernements, y compris l’administration Biden.

Le président Joe Biden a fait pression pour une plus grande utilisation du carburant plus propre dans le cadre de son programme climatique. L’administration a lancé l’année dernière le « SAF Grand Challenge » pour stimuler la coopération et les investissements interinstitutions dans le but d’augmenter la production nationale de SAF jusqu’à 3 milliards de gallons par an en 2030.

La loi sur la réduction de l’inflation, que Biden a signée en août, comprend des crédits d’impôt pour la production de SAF au cours des cinq prochaines années qui, selon les responsables de l’industrie, contribueront à réduire les coûts tout en stimulant la demande ( Climatewire , 12 août).

Les compagnies aériennes, critiquées pour s’être appuyées sur les compensations carbone dans leurs efforts pour passer au vert, s’engagent de plus en plus à utiliser des carburants plus propres à la place. Les compagnies aériennes ont annoncé environ 40 accords d’achat avec des producteurs de SAF jusqu’à présent cette année, selon l’IATA.

JetBlue Airways Corp. a déclaré la semaine dernière qu’elle réorientait sa stratégie de zéro net loin des compensations de carbone et vers une approche « fondée sur la science » qui donne la priorité à l’utilisation de carburants plus propres. Delta Air Lines Inc. s’est engagée à remplacer 10 % de son carburéacteur par du SAF d’ici 2030. UPS veut alimenter près d’un tiers de sa flotte d’avions avec du SAF d’ici 2035.

World Energy dépense 4 milliards de dollars pour augmenter sa production annuelle à 500 millions de gallons d’ici 2026 et 1 milliard de gallons d’ici 2030. LanzaJet Inc., un autre producteur américain, affirme qu’il sera en mesure de vendre 1 milliard de gallons par an d’ici 2030. Et Neste Oyj , une entreprise finlandaise, prévoit de passer à 495 millions de gallons par an d’ici la fin de 2023.

Malgré sa croissance, l’industrie de la production a besoin d’un soutien politique plus fort et d’investissements plus importants pour atteindre ses objectifs ambitieux de décarbonisation, selon un récent rapport du Rhodium Group, une société de recherche.

Les engagements des compagnies aériennes annoncés jusqu’à présent ne sont « pas encore suffisants pour vraiment augmenter la production de SAF » aux niveaux nécessaires pour nettoyer l’aviation, a déclaré Eric O’Rear, analyste senior chez Rhodium Group. « Plus nous sommes en mesure d’investir dans les voies de production de SAF, plus tôt nous serons en mesure de voir ces voies atteindre un certain type d’échelle commerciale. »

Les investissements dans la recherche et le développement peuvent aider à accélérer ce changement en réduisant les coûts de production, ce qui pourrait à son tour attirer plus d’argent pour le développement de la chaîne d’approvisionnement et de nouvelles installations. Cela pourrait rendre le prix du SAF plus compétitif par rapport au carburéacteur conventionnel, selon le rapport.

McAdams, de l’Advanced Biofuels Association, a déclaré que les crédits d’impôt de la loi sur la réduction de l’inflation contribueront à augmenter la production, mais il a déploré leur coucher de soleil de cinq ans, affirmant qu’il fallait plus de temps pour attirer des capitaux pour de plus grandes installations de production.

Le groupe Rhodium a déclaré que des politiques gouvernementales supplémentaires pourraient «réduire les risques» des investissements dans les usines SAF, exiger des mandats de consommation pour les compagnies aériennes et conduire à des avancées dans la recherche grâce à des partenariats public-privé.

« Nous ne pouvons pas être trop optimistes, c’est une route difficile », a déclaré Lewis de World Energy. « Les gens doivent s’unir pour vraiment créer l’industrie à l’échelle dont elle a besoin pour faire la différence. »

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