Au milieu du XIXe siècle, le Royaume-Uni était ennuyeux. L’art était insupportablement académique, victorien, froid. La créativité n’a pas vraiment brillé et les jeunes créateurs se sont flétris dans la rigidité de l’amidon. Les artistes avaient cédé à la vulgarité.

Trois jeunes élèves de l’Académie Royale nommés Millais, Hunt et Rossetti commencent à se retrouver chez le premier pour créer une société secrète: The Pre – Raphaelite Brotherhood (The Pre-Raphaelite Brotherhood) ou PRB et changer un peu les choses.

Trois amis, trois artistes totalement différents en termes d’attitude vitale et de style, mais qui ont réussi ensemble à affronter les obstacles et à faire avancer un art ancré dans le passé depuis trop longtemps.

Trois frères qui ont accueilli dans leur confrérie un groupe des plus talentueux (mannequins, mécènes, critiques et autres faunes), qui les ont aidés à rester indélébilement gravés dans les pages de l’histoire en à peine cinq ans.

La révolution préraphaélite

1848 est une année révolutionnaire : mécontentement social et politique, revendications démocratiques, lutte ouvrière, liberté d’expression… Dans un tel contexte, trois amis, affamés de tous les mots, et las de la peinture académique, décident de faire leur propre révolution…

Cette année, la première réunion a lieu et plusieurs points sont précisés. A commencer par le nom, qui fait référence à l’art antérieur à Raphaël, notamment l’art médiéval et celui des primitifs italiens, un art qu’ils considéraient comme affranchi de tout maniérisme académique. Un art pur.

Parce que la liberté était tout pour ces jeunes rebelles. Et pour être libres, ils devaient pouvoir exprimer des idées sincères et authentiques. Trouvez l’extraordinaire dans l’ordinaire. L’objectif était qu’une fois ces idées sélectionnées, il fallait rechercher la perfection dans la création de peintures et de sculptures.

L’énigmatique Dante Gabriel Rossetti « moitié italien, moitié fou » s’impose comme le leader naturel du groupe. Son charisme était indiscutable et avec son pouvoir de persuasion et son charlatanisme, il a réussi à sauver sa peau à plus d’une occasion. Il ne payait pas, il devait de l’argent, il devait des commandes, mais pour lui il n’y avait que les nuits de fête et ses deux grandes passions : les femmes rousses et les animaux exotiques. Il était souvent vu avec des tatous ou des wombats et était un habitué du zoo de Londres, passant des heures à étudier les créatures.

Le jeune John Millais était l’enfant prodige. En termes de technique, il était sans aucun doute le plus doué de la confrérie. Millais était si doué qu’à l’âge de 4 ans il peignait déjà des œuvres plus que remarquables. Un artiste brillant qui avait un avenir prometteur, même si certains pensaient qu’il gâchait sa carrière en traînant avec de la mauvaise compagnie.

William Hunt était le spirituel, mais aussi la brute. On le surnomme « le maniaque » et il préfère presque la boxe à la peinture. Cependant, ses peintures témoignent d’une sensibilité surprenante et d’une exécution d’une délicatesse indigne de l’art de la boxe. Des images qui montrent des thèmes sociaux, des peintures avec des références littéraires et beaucoup de symbolisme religieux, ou de simples scènes de la vie quotidienne que Hunt a peintes avec une grande attention aux détails et ont montré une couleur très vive et élaborée.

Un nouvel art est né

Hétérogènes et individualistes, il était difficile de cadrer stylistiquement les trois artistes. Les thèmes varient, passant de questions de la vie moderne, d’épisodes inspirés de la littérature ou de scènes religieuses. L’ époque médiévale était à la mode dans ces années-là, et ils ont également décidé de la revisiter et de l’idéaliser un peu. Les thèmes arthuriens ou certaines œuvres de Shakespeare, par exemple, étaient parfaits pour cela. Peut -être que le Moyen Âge tel que nous le connaissons aujourd’hui est en partie l’invention des Préraphaélites.

Ce qui les unissait, c’était leur façon d’attaquer les conventions victoriennes et leurs idées miteuses sur la culture, la société et la morale. Et par où commencer un artiste s’il est sur le point de changer le monde… ? Car au centre même de ce monde, l’intouchable Royal Academy. Ces iconoclastes n’hésitaient pas à déshonorer l’institution dès qu’ils le pouvaient, se moquant de sa raideur et de ses peintures sombres et mortes. Et à cause de cela, l’ensemble de l’establishment s’est activement opposé aux efforts préraphaélites pour renverser le statu quo.

Influence

La confrérie recherchait avant tout l’intégrité spirituelle et créative qu’elle croyait avoir été perdue avec l’arrivée du Cinquecento. Pour cette raison, ils pratiquent une peinture basée explicitement sur celle du Quattrocento, avec ses couleurs vives, mais incorporant partout des symboles.

Et bien sûr, le tout sous le tamis du romantisme, dont ils ont adopté non seulement l’individualité et l’idéalisme, mais aussi la manière d’aller à contre-courant.

Les préraphaélites se sont inspirés de l’art des primitifs italiens, mais ils ont aussi pris des choses, bien sûr, de William Blake, un mystique, visionnaire qui a fait de l’art à sa manière ; et d’un autre genre de secte artistique allemande: les Nazaréens, qui ont essayé de faire un art aussi spirituel et honnête que celui qui se faisait au Moyen Âge.

Dans les premières rencontres, les jeunes voient que la chose mène à quelque chose d’important, et ils s’excitent. Pour eux, ces peintures seraient l’art du futur. Tempéramentaux, ils concluent un pacte et décident de signer leur travail en tant que PRB sans en expliquer le sens à personne.

Au début, il y avait des spéculations sur tout ce qui concernait les initiales. De « Please Ring Bell » à « Penis Rather Better ». Mais aucun membre de la confrérie n’a divulgué le mystère… Après tout, ils étaient une société secrète.

Déjà constitués en confrérie, ils décident finalement de montrer leurs tableaux et, si nécessaire, de les vendre par lots (si l’un vendait, ils devraient essayer de forcer les autres également), même si cela ne durerait pas longtemps.

Cela n’en a peut-être pas l’air aujourd’hui, mais ses peintures étaient très innovantes pour l’époque, avancées pourrait-on dire. Non seulement par le choix de thèmes parfois inédits, mais aussi par la façon dont ils les ont capturés sur leurs toiles. La société victorienne hypocrite n’était pas habituée à voir la vie de Jésus-Christ de manière aussi quotidienne, ou à voir la Vierge Marie avec des cheveux rouges comme l’enfer, ou certainement à ne pas voir quelque chose d’aussi vulgaire que des prostituées dans des scènes indignes. Dans les expositions, il y avait plus d’un évanouissement causé par le scandale et l’indignation.

« Le germe »

Beaucoup attaquèrent les premières expositions de la confrérie. Tous les critiques et le public n’étaient pas préparés à cette nouvelle forme d’art. Charles Dickens lui-même s’est moqué publiquement de ce type d’art, alors le PRB a décidé de soutenir sa cause avec un peu de propagande et a fini par publier le magazine « The Germ » . Le précieux et influent John Ruskin y écrivit et peu à peu la fraternité commença à être reconnue. C’est maintenant que le mystère des acronymes énigmatiques est éclairci.

Avec le critique d’art et théoricien John Ruskin (1819-1900) à leurs côtés, ils étaient imparables. Ruskin était un homme de goût, d’influence et d’autorité, servant de mentor et de mécène à ces vingt ans étouffés par la société victorienne. Comme eux, Ruskin recherchait un rôle social pour l’art, et était un défenseur actif de l’artisanat face à l’industrialisation florissante de l’époque. De plus, empruntant beaucoup au romantisme, il propose une conception poétique et mystique de la nature.

La confrérie a estimé qu’après la révolution industrielle, un système social injuste avait été créé et ils ont décidé de l’attaquer avec virulence. Ils ont également attaqué la principale institution victorienne : la famille ; et bien sûr la religion (mais pas le mysticisme ou la spiritualité, remarquez), qui avait étouffé l’art pendant des siècles.

La Vierge Marie selon Rossetti. Rousse, pâle et pas très contente de la nouvelle d’être mère.

La fraternité grandit.

D’autres membres hétéroclites rejoignent le trio originel : William Michael Rossetti, frère de Dante Gabriel, Thomas Woolner, James Collinson et Frederic George Stephens, l’homme de l’ombre et intellectuel qui a aidé les artistes dès le début en leur prêtant quelques pièces de temps en temps. quand et agissant en tant qu’agent, publiciste et baby-sitter.

Car la confrérie n’était pas seulement composée d’artistes. Surtout, la figure d’ Elizabeth Eleanor Siddal, surnommée par tout le monde Lizzie, qui a d’abord servi de modèle et a ensuite développé sa propre carrière artistique s’est démarquée.

Lizzie était rousse, alors Rossetti est tombé amoureux d’elle immédiatement, venant affirmer en quelques jours que « sans elle, je ne suis rien ». Le modèle apparaît en effet dans une bonne partie de la production du leader préraphaélite et finira par épouser Rossetti, ce qui n’empêchera pas l’artiste de continuer à fréquenter davantage de femmes.

Lizzie était également une combattante contre la société victorienne superficielle et cruelle, et en raison de sa beauté et de son intelligence inaccessibles, elle est devenue à juste titre la muse de la fraternité.

En fait, il apparaît dans le tableau le plus réussi de la confrérie, « Ophélie » de Millais. La jeune femme a failli mourir après avoir posé pendant des heures dans une baignoire à l’eau glacée. Le peintre était tellement absorbé par son métier qu’il ne remarqua pas que les bougies qui chauffaient l’eau s’étaient éteintes et la muse rousse faillit le payer de sa vie.

Un autre modèle préraphaélite très important était Effie Gray, la femme de Ruskin. Épouse fidèle, mais pas satisfaite. Apparemment, le mariage n’a jamais été consommé. Ruskin préférerait regarder l’œuvre de Turner plutôt que le corps nu de sa femme, et à la fin, sans surprise, la jeune fille a eu une liaison avec Millais alors qu’elle était encore vierge.

Avec l’artiste, il a atteint le bonheur. Et bon sang, ils ont consommé leur mariage ! Ils ont eu huit enfants ensemble, bien qu’Effie soit marquée par la société. Une personne divorcée ne pouvait pas, par exemple, être en présence de la reine Victoria.

Hunt , pour sa part, était alors face à un dilemme : poursuivre sa relation avec sa muse explosive, la prostituée et mannequin Annie Miller, ou renoncer définitivement à la luxure et se concentrer sur ses préoccupations spirituelles, qui étaient en danger à l’époque en raison de une crise de foi L’artiste l’a résolu en peignant, en frappant le sac de boxe dans son atelier et en envisageant de se rendre ou non en Terre Sainte pour voir de première main les scènes dans lesquelles la Bible se déroulait.

Médiévalisme vs. Le réalisme.

Le succès est enfin au rendez-vous des artistes préraphaélites et même la Royal Academy apprécie leur travail. Peut-être pas tant à Rossetti, qui a continué à être un bohème avec une garde-robe extravagante et un regard arrogant, mais certainement à Millais, qui finit englouti au sein de l’institution. Toute la société londonienne se battait pour avoir un de ses portraits. Et cela a finalement affecté le travail de l’artiste, qui est devenu peu à peu « un peintre commercial » (bien que très riche).

Dans ces années de gloire, deux courants coexistaient chez les préraphaélites: le médiévalisme et le réalisme, qui au début étaient parfaitement compatibles, mais plus tard, pour une raison quelconque, ils sont devenus des sous-courants, et le mouvement s’est scindé en deux directions.

Le courant réaliste de Hunt et Millais, se caractérise par l’importance du dessin (qui reste souvent visible) puis d’un travail pictural minutieux. Lents et détaillés, ses tableaux ont été créés pendant des mois, obtenant la couleur pour avoir l’éclat et la luminosité qu’ils recherchaient.

Le médiévalisme était représenté par Rossetti, beaucoup plus pictural et spontané, moins détaillé, et avec un équilibre clair entre éléments figuratifs et paysagers. Son ami William Morris (bien qu’il aurait une liaison avec sa femme Jane Morris) a également rejoint cette tendance et développera au fil du temps son célèbre Arts and Crafts, basé sur son intérêt pour le dessin et l’artisanat médiévaux.

Le préraphaélisme est terminé… mais il ne meurt pas.

Un événement tragique a marqué le préraphaélisme : la mort de sa muse à seulement 33 ans.

Lizzie était enceinte et a donné naissance à un bébé mort-né. Cela la fit entrer dans un état de profonde mélancolie et elle décida de se suicider en ingérant du laudanum, une drogue à laquelle elle était accro. Cela a brisé Rossetti, qui est tombé dans une dépression et est devenu obsédé par la peinture de son amour en tant que Béatrice de Dante.

Marre de vivre sans sa bien-aimée Lizzie (bien qu’il ait eu plusieurs maîtresses par la suite), Rossetti est devenu junkie et a erré en affichant des signes inquiétants d’instabilité mentale. Finalement, il mourut en reclus.

Bien avant la fin de la fraternité était perceptible. En fait, le début de la fin a été le moment où le succès est arrivé : jalousie, disputes et enfreintes aux règles préraphaélites. En 1853, Rossetti écrivait déjà à sa sœur: « La Table Ronde est maintenant totalement dissoute. Cette année-là, Millais entre dans le grand ennemi: l’Académie royale, et commence une vie bourgeoise luxueuse, avec des bonnes pour son manoir et tout. Hunt part pour la Terre Sainte, dans une attaque religieuse, et continuera à récolter de grands succès dans le monde de l’art suite aux postulats de la confrérie aujourd’hui disparue.

Rossetti est considéré aujourd’hui comme le précurseur indiscutable du Symbolisme, les propositions de William Morris mettront un terme à la création de l’Art nouveau et une « seconde génération préraphaélite » continuera à préserver l’art qui était désormais déjà apprécié par la critique et le public comme l’un des mouvements artistiques les plus importants de l’époque.

Dans cette nouvelle vague, des artistes tels qu’Edward Burne-Jones, John William Waterhouse, John Collier, Aubrey Beardsley… qui ont poursuivi le travail de la confrérie se sont démarqués.

L’influence du préraphaélite a fini par dépasser les limites de la peinture anglaise et est devenue, pour beaucoup, la première avant-garde artistique de l’histoire.

Leurs débuts contre-culturels, leur art furieusement nouveau, leurs vies tumultueuses (très bien documentées par la presse de l’époque qui vendait à profusion des journaux publiant un quotidien à scandale sous forme de feuilleton), et surtout la liberté de créer ce qu’ils avaient dans le cœur. , en ont fait un modèle à suivre par les générations d’artistes suivantes qui ont vu qu’il était possible de vivre – et très bien – de créer de l’art personnel.

De là, nous nous souvenons de l’héritage de ces jeunes romantiques qui, il y a 170 ans, ont défié l’establishment pour faire avancer l’histoire de l’art.

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