Sa vie était pleine de lumières et d’ombres, comme dans son art. L’existence de Michelangelo Merisi da Caravaggio était une montagne russe dans laquelle ne manquaient pas de compagnies sordides, de bagarres continuelles, de réjouissances et d’ivresse perpétuelles, d’accusations de sodomie et de pédophilie, d’atteintes à l’autorité et même de mutilations génitales.

Avec son tempérament et la facilité avec laquelle il insultait ou se sentait insulté, il ne manquait pas de problèmes continus, peut-être très peu documentés. Ce personnage violent a suscité d’innombrables rumeurs sur son comportement criminel. Déjà à son arrivée à Rome à seulement 15 ans, la rumeur disait qu’enfant à Milan, il avait tué un camarade de jeu après une bagarre.

Mais le mauvais hôte du Caravage est aussi une source d’inspiration pour ses biographes, qui prennent bonne note de ses méfaits et de ses querelles pour presque romancier ses déchaînements. Et aussi de nombreux témoignages sur la vie du peintre proviennent des archives judiciaires de Rome, donc le dossier de police du génie est plus que prouvé.

Le Caravage a eu une vie aussi tumultueuse que son œuvre. C’est peut-être de là que vient le réalisme brutal de sa peinture. Et on pourrait presque qualifier le gros dossier de fond du grand peintre de ténébriste, que nous allons relater ci-dessous :

Octobre 1600 – Règne tumultueux.

La bagarre de rue habituelle s’ensuit dans les ruelles les plus miteuses de Rome. Après les faits, il n’y a pas lieu de regretter de graves dégâts, mais nous procédons à la prise de note des participants et des témoins, tous des visages familiers de la pègre. Il n’y a qu’une nouveauté, un jeune homme nommé Michelangelo Merisi alias Caravaggio (par son lieu d’origine), peintre de métier, qui ne participe pas au combat mais était présent et on pourrait presque dire qu’il semble enthousiaste.

Novembre 1600 – Agression.

Après la tombée de la nuit et se réfugiant dans l’obscurité des ruelles de Rome, Michelangelo Merisi bat à plusieurs reprises un collègue peintre avec une canne. De nombreux témoins affirment que le sujet avait cherché des ennuis toute la nuit dans des tavernes et des bordels. Le combat est interrompu juste à temps pour produire des blessés graves avec l’arrivée de deux bouchers aux lanternes qui séparent les deux prétendants.

Décembre 1600 – Vol à main armée.

Michelangelo Merisi est inculpé en tant que principal suspect de vol à main armée, bien qu’aucune preuve n’apparaisse finalement contre lui et il a été immédiatement libéré.

Février 1601 – Agression au couteau.

Michelangelo Merisi est arrêté pour agression avec un couteau. Malgré le fait que le sujet n’a pas l’autorisation de porter des armes, Merisi n’hésite pas à dégainer une épée contre un Flavio Canonico, un soldat du Castel Sant’Angelo, provoquant une blessure qui, selon les médecins, laissera une cicatrice permanente.

L’accusé est acquitté pour avoir obtenu le pardon inexplicable de la victime.

Août 1603 – Diffamation.

Plusieurs artistes sont accusés de diffamation, dont Orazio Gentileschi (avec une fille également peintre) et Michelangelo Merisi. Le Caravage est mis en cause et lors de sa défense il fait preuve d’une grande arrogance, d’insolence et d’arrogance. Cette défense maladroite et déroutante qui amène le tribunal à se prononcer contre vous et à vous mettre en prison.

Cependant, l’ambassadeur de France intercède en faveur du condamné et paie sa caution.

Les accusations sont retirées à condition de ne pas insulter à nouveau le plaignant ou de quitter son domicile sans l’autorisation expresse du gouverneur de Rome, mais il se querelle avec le plaignant Baglione en novembre 1603

Avril 1604 – Agression et trouble à l’ordre public.

Michelangelo Merisi agresse un serveur de l’Ostrería del Moro. Le Caravage commande une assiette d’artichauts. Le serveur apporte des artichauts sautés au beurre et d’autres sautés à l’huile. Merisi demande lesquels sont du beurre et lesquels sont de l’huile. Le serveur répond : Sentez-les et vous saurez. L’accusé devient immédiatement furieux et jette l’assiette d’artichauts au visage du serveur, blessant sa joue.

Immédiatement après, il tire son épée avec l’intention de le poignarder, mais il semble se calmer juste à temps pour commettre un crime plus grave.

Octobre 1604 – Insultes et menaces.

Merisi est arrêté pour avoir insulté un huissier. Comme on le sait dans toute Rome, le sujet ne montre aucun respect pour l’autorité, encore moins pour les huissiers. On soupçonne que c’est lui qui a fait fuir un groupe d’entre eux il y a des semaines près de l’ambassade d’Espagne, en leur jetant des pierres avec un grand objectif.

Mai 1605 – Possession d’armes.

Lors d’une inspection, un poignard et une épée sont saisis à l’accusé. Pour les deux armes, Merisi n’a pas de permis et est emprisonné.

Sur l’insistance qu’il a l’autorisation orale du gouverneur de Rome de porter les armes et d’éviter un mal de tête en prison, l’accusé est libéré sans caution.

Juillet 1605 – Insultes.

Une certaine Laura et sa fille Isabel poursuivent l’accusé pour diffamation et il est immédiatement emprisonné.

Deux peintres, un cordonnier et un libraire versent la caution.

Juillet 1605 – Agression.

Merisi attaque le notaire Mariano Pasqualone. Il le gifle de plus en plus fort jusqu’à ce que l’autorité arrive pour imposer l’ordre.

L’accusé affirme qu’une nuit, l’homme agressé a eu des paroles dans le Corso au nom d’une jeune femme nommée Lena qui se trouve en train de pratiquer sur la Piazza Navona. Merisi affirme que la jeune femme est sa petite amie (ainsi qu’un mannequin et une concubine).

Juillet 1605 – Fuite.

En raison de la condamnation, le peintre s’enfuit à Gênes, mais revint après quelques jours. Les deux parties à l’agression sont exhortées et persuadées par des amis communs de faire la paix, ce qui est typique des bons chrétiens.

Caravage déclare ses remords et obtient le pardon et la paix. Son attitude violente est aussi notoire que la facilité avec laquelle il se réconcilie avec ses ennemis.

Septembre 1605 – Retard de paiement des loyers et dégâts.

La logeuse de Merisi, nommée Prudenzia Bona, l’accuse de ne pas payer le loyer et demande son expulsion et la saisie de ses biens.

La bonne femme affirme qu’elle n’a pas payé depuis six mois et qu’elle a endommagé un toit de la maison, elle garde donc une partie des affaires du peintre.

Septembre 1605 – Vandalisme.

Merisi se rend une nuit chez sa logeuse, Prudenzia Bona, qui l’avait expulsé quelques jours auparavant et avec des copains de basse classe, il jette des pierres aux fenêtres, et aussi intelligent qu’il soit, il casse presque tous les stores.

Janvier 1606 – Soupçons de bagarres.

Il Caravaggio est retrouvé dans son lit avec des blessures à la gorge et à l’oreille gauche.

Après avoir été interrogée, Merisi prétend avoir infligé ses blessures par accident en déclarant qu’elle était tombée sur son épée dans une rue dont elle ne se souvient pas. Il n’y a pas de témoins.

Le tribunal correctionnel interdit au prévenu de quitter la salle sous peine de cinq cents escudos.

Mars 1606 – Meurtre et évasion

Michelangelo Merisi assiste à un match de pallacorde, sport dont il est un grand fan. L’accusé et plusieurs copains ont décidé de tester leurs compétences contre une autre équipe, dont le capitaine était le regretté Ranuccio Tommassoni.

Le match se solde par la victoire de l’équipe de Tommassoni et Merisi doit payer la mise de dix escudos.

Face au refus de Merisi de payer la dette, une bagarre s’ensuit au Champ de Mars. Les deux parties ont tiré leurs épées et le détenu et le défunt ont été blessés.

L’accusé a même mutilé le pénis de Tommassoni, coupant une artère qui a fini par causer sa mort.

De nombreuses voix à Rome appellent à l’amnistie sur la base du fait qu’il s’agissait d’un accident, mais les tribunaux décident de poursuivre l’enquête, compte tenu des antécédents de l’accusé.

Merisi finit par s’échapper et est banni de Rome par contumace.

Octobre 1608 – Agression.

Après des années de cavale à Naples puis à Malte (où il est même anobli), Il Caravaggio est à nouveau accusé après avoir eu une vive dispute de rue avec un cavaliere di giustizia au cours de laquelle une maison a été gravement endommagée et le chevalier gravement blessé.

Le prévenu est expulsé de l’Ordre de Malte pour manquements aux bonnes mœurs et ser membrum putridum et foetidum.

Merisi s’enfuit à nouveau. On pense qu’il se dirige vers Silcily et deux chevaliers de Malte reçoivent l’ordre de se lancer à sa poursuite.

Octobre 1609 – Agression.

La nouvelle parvient à Rome que Merisi a eu une rencontre violente et proche de la mort avec deux ennemis sans nom à Naples, peut-être les deux chevaliers de Malte.

Un avviso (annonce publique de nouvelles pour la culture générale) stipule :

« De Naples vient la nouvelle que le célèbre peintre Caravage a été assassiné, et d’autres disent qu’il a été défiguré. »

Apparemment, dans l’Ostería del Cerriglio, il y avait de la nourriture, des lettres, du vin et même des salles où la prostitution masculine et féminine était pratiquée. Un endroit idéal pour le fugitif surnommé Il Caravaggio.

En quittant le club, quelqu’un lui a donné une raclée brutale que Merisi n’a pas signalée, car lui-même était à la recherche et à la capture.

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