Et si je faisais pression sur mon condo HOA pour qu’il saute le 22e étage et passe directement du 21e au 23e ?

C’est très inhabituel d’avoir peur du nombre 22, alors oui, ce serait bien de me voir comme un peu bizarre. Et si, rien que dans mon pays, plus de 40 millions de personnes partageaient la même aversion sans fondement?

C’est le nombre d’Américains qui admettent que cela ne les dérangerait pas de rester à un étage particulier dans des hôtels de grande hauteur: 13.

Selon la société d’ascenseurs Otis Elevator Co., pour chaque bâtiment avec un étage numéroté « 13 », six autres bâtiments prétendent ne pas en avoir, allant directement au 14.

De nombreux Occidentaux modifient leur comportement le vendredi 13. Bien sûr, de mauvaises choses se produisent parfois à cette date, mais rien ne prouve qu’ils le fassent de manière disproportionnée.

En tant que sociologue spécialiste de la psychologie sociale et des processus de groupe, je ne m’intéresse pas tant aux peurs et aux obsessions individuelles. Ce qui me fascine, c’est quand des millions de personnes partagent la même idée fausse dans la mesure où cela affecte le comportement à grande échelle. Telle est la puissance de 13.

Originaire de la superstition

La source de la mauvaise réputation du nombre 13 – « triskaidekaphobie » – est trouble et spéculative.

L’explication historique peut être aussi simple que sa juxtaposition occasionnelle avec le chanceux 12.

Joe Nickell enquête sur les allégations d’événements paranormaux pour le Committee for Skeptical Inquiry, une organisation à but non lucratif qui examine scientifiquement les allégations controversées et extraordinaires.

Il dit que 12 représente souvent la « complétude »: le nombre de mois dans l’année, les dieux de l’Olympe, les signes du zodiaque et les apôtres de Jésus. Treize contraste avec ce sens de la bonté et de la perfection.

Le nombre 13 peut être associé à certains convives célèbres mais indésirables. Dans la mythologie nordique, le dieu Loki était le treizième à arriver à une fête à Valhalla, où il a amené un autre invité à tuer le dieu Baldur.

Mais la vérité est que les processus socioculturels peuvent associer la malchance à n’importe quel nombre. Lorsque les conditions sont réunies, une rumeur ou une superstition génère sa propre réalité sociale, faisant boule de neige comme une légende urbaine alors qu’elle dévale la colline du temps.

Au Japon, 9 est le chiffre porte-bonheur, probablement parce qu’il ressemble au mot japonais pour « souffrance ». En Italie, c’est 17. En Chine, 4 sonne comme « la mort » et est plus activement évité dans la vie quotidienne que 13 dans la culture occidentale, y compris une volonté de payer des tarifs plus élevés pour l’éviter sur le numéro de téléphone portable.

Et tandis que 666 est considéré comme porte-bonheur en Chine, de nombreux chrétiens du monde entier l’associent à une bête maléfique décrite dans le livre biblique de l’Apocalypse. Il y a même un mot pour une peur intense du 666 : hexakosioihexekontahexaphobie.

Explications sociales et psychologiques

Il existe de nombreux types de phobies spécifiques, et les gens les ont pour diverses raisons psychologiques. Ils peuvent résulter d’expériences négatives directes, par exemple, avoir peur des abeilles après avoir été piqué par une.

D’autres facteurs de risque de développer une phobie comprennent le fait d’être très jeune, d’avoir des membres de la famille atteints de phobies, d’avoir une personnalité plus sensible et d’être exposé à d’autres personnes atteintes de phobies.

Une partie de la réputation de 13 peut être liée à un sentiment d’ignorance, ou « sentiment d’anomalie », comme on l’appelle dans la littérature psychologique. Dans la vie de tous les jours, 13 est moins courant que 12. Il n’y a pas de mois 13, règle de 13 pouces (33,02 cm) ou 13 heures (sur l’heure).

En soi, un sentiment de méconnaissance ne causera pas de phobie, mais la recherche psychologique montre que nous favorisons le familier et désapprouvons l’inconnu. Cela facilite l’association de 13 à des attributs négatifs.

Les gens peuvent également attribuer des attributs sombres au 13 pour la même raison que beaucoup croient aux « effets de pleine lune ». Les croyances selon lesquelles la pleine lune influence la santé mentale, les taux de criminalité, les accidents et autres calamités humaines ont été complètement discréditées.

Pourtant, lorsque les gens cherchent à confirmer leurs croyances, ils sont enclins à déduire des liens entre des facteurs non liés.

Par exemple, avoir un accident de voiture pendant la pleine lune ou le vendredi 13 rend l’événement encore plus mémorable et significatif. Une fois fixées, il est très difficile de se débarrasser de ces croyances.

Comme un mème

Ensuite, il y a les effets puissants des influences sociales. Il faut une ville, ou Twitter, pour rallier les craintes autour d’un numéro inoffensif particulier.

La montée de toute superstition dans un groupe social – peur du chiffre 13, marcher sous les escaliers, ne pas entrer dans une fissure, toucher du bois, etc. – n’est pas différente de la montée d’un « mème ».

Bien que le terme se réfère désormais le plus souvent à des images largement partagées sur Internet, il a été introduit pour la première fois par le biologiste Richard Dawkins pour aider à décrire comment une idée, une innovation, une mode ou d’autres informations peuvent se propager au sein d’une population.

Un mème, selon sa définition, est similaire à un morceau de code génétique : il se reproduit lorsqu’il communique entre les gens, avec le potentiel de muter en des versions alternatives de lui-même.

Le mème 13 est un simple fait associé à la malchance. Il résonne avec les gens pour les raisons mentionnées ci-dessus, puis il se répand dans toute la culture. Une fois acquise, cette pseudo-connaissance donne aux croyants un sentiment de contrôle sur les maux qui y sont associés.

Fausses croyances, vraies conséquences

Les groupes concernés par les relations publiques semblent ressentir le besoin de se plier aux superstitions populaires. Peut-être à cause de la mission presque tragique d’Apollo 13, la NASA a cessé de numéroter les missions de la navette spatiale de manière séquentielle et a nommé Shuttle Flight 13 STS-41-G.

En Belgique, les plaintes de passagers superstitieux ont conduit Brussels Airlines à relooker son logo en 2006. Il s’agissait d’une image similaire à un « b » composé de 13 points. La compagnie aérienne a ajouté un 14. Comme beaucoup d’autres compagnies aériennes, la numérotation des lignes de leurs avions saute le 13.

Étant donné que les croyances superstitieuses sont intrinsèquement fausses, elles sont susceptibles de faire à la fois du mal et du bien ; pensez à la fraude sanitaire, par exemple.

J’aime à croire que les organisations influentes, peut-être même les compagnies d’ascenseurs, feraient mieux d’avertir le public des dangers de s’accrocher à de fausses croyances que de continuer à les légitimer.

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