Reposant au fond de Mjosa, le plus grand lac de Norvège, une épave datant d’il y a des centaines d’années est dans un état presque parfait, figée dans le temps.

Le navire, avec ses poteaux de tige uniques et ses planches superposées, révèle un moment de l’histoire maritime du lac et est estimé à ce jour entre les années 1300 et 1800.

Les chercheurs ont découvert l’épave lors de l’exécution du projet Mission Mjosa, qui vise à cartographier le lit du lac de 140 milles carrés (363 kilomètres carrés) à l’aide de la technologie sonar haute résolution.

L’établissement norvégien de recherche sur la défense a dirigé la mission deux ans après avoir effectué plusieurs inspections par véhicule télécommandé, ou ROV, de zones du lac où de grandes quantités de munitions avaient été déversées. Le lac est une source d’eau potable pour environ 100 000 personnes en Norvège, selon l’Université norvégienne des sciences et technologies, de sorte que les munitions posaient des risques pour la santé. L’épave a été repérée lors de l’étude du lac.

« Je m’attendais à ce qu’il y ait aussi des épaves découvertes pendant que nous cartographions des munitions déversées – cela s’est avéré être le cas », a déclaré Oyvind Odegard, chercheur principal en archéologie marine à l’Université norvégienne des sciences et technologies et chercheur principal de la mission. . « C’était purement et simplement que la probabilité statistique de trouver des épaves bien conservées était considérée comme assez élevée. »

Vaisseau médiéval possible

L’épave récemment découverte est située à une profondeur d’environ 1 350 pieds (411 mètres) et a été capturée par imagerie sonar, un système qui utilise des impulsions sonores pour détecter et mesurer la zone sous la surface de l’eau. Les images ont révélé que le navire mesurait 33 pieds (10 mètres) de long.

L’environnement d’eau douce et le manque d’activité des vagues à cette profondeur avaient maintenu le navire en parfait état, à l’exception de la corrosion de quelques clous de fer à chaque extrémité du navire. Pour Odegard, l’usure du métal est une indication claire que l’épave repose sur le lit du lac depuis un certain temps, car la corrosion mettrait des centaines d’années à se produire. Finalement, le navire peut perdre sa structure lorsque tous les clous se désintègrent, a-t-il déclaré.

Dans la partie arrière du navire, il y a des indications qu’il y a un gouvernail central, une fonction utilisée pour la direction, qui n’apparaissait généralement pas avant la fin du XIIIe siècle. En combinant ces deux caractéristiques, les archéologues ont pu estimer que la construction du navire s’est produite au plus tôt en 1300 et au plus tard en 1850.

Le navire semble avoir été construit selon une technique nordique, dans laquelle les planches du corps se chevauchent. Cette méthode a été utilisée à l’époque viking pour rendre le navire plus léger et plus solide et est connue sous le nom de construction à clinker.

Comme l’épave a été retrouvée au milieu du lac, Odegard pensait que le navire avait coulé par mauvais temps. Il est fort probable que le navire utilisait des voiles de forme carrée, a-t-il ajouté, qui se sont avérées difficiles à naviguer pour les marins pris dans des conditions extrêmement venteuses.

Histoire norvégienne

Le navire le plus ancien découvert dans les eaux norvégiennes à ce jour est le logboat Sorum, trouvé dans les Bingen Booms sur la rivière Glomma et datant de 170 av. L’épave vieille de près de 2 200 ans était relativement bien conservée pour avoir des milliers d’années.

« Les épaves en bois peuvent être très bien conservées en eau douce, car elles manquent des organismes qui mangent habituellement du bois que l’on trouve, par exemple, dans l’océan », a déclaré Odegard. «Je suppose que si nous allons trouver des véhicules intacts de l’âge du fer ou médiévaux en Norvège, alors (le lac Mjosa) serait l’endroit à regarder, car il est assez grand pour avoir eu sa propre histoire maritime distincte avec beaucoup de navigation et de commerce.”

À l’époque viking, le lac servait de grande route commerciale, bien qu’il existe des lacunes notables dans ce que l’on sait avant et pendant cette période, selon Odegard. « Quel que soit l’âge, toute découverte nous aidera à mieux comprendre comment s’est déroulé le développement de la tradition de la construction navale dans un lac intérieur, par rapport aux pays nordiques. »

Plus à explorer

Pour cartographier le fond du lac, l’équipe de recherche a utilisé un véhicule sous-marin autonome à la pointe de la technologie nommé Hugin, de la société technologique norvégienne Kongsberg Maritime. C’est la première fois qu’un tel équipement est utilisé dans un environnement d’eau douce, selon Odegard, et il n’a pas été beaucoup utilisé en archéologie. Il a qualifié la demande de recherche de Hugin pour cette occasion de « régal rare ».

Le dernier jour de l’exploration, les chercheurs avaient envoyé un ROV pour tenter de capturer des images de l’épave, mais ils ont dû interrompre la mission en raison du mauvais temps. Odegard vise à revenir l’année prochaine pour réessayer.

Pendant ce temps, les chercheurs continuent de cartographier le fond du lac. À ce jour, ils n’ont cartographié que 15 miles carrés (39 kilomètres carrés) et ont encore beaucoup à faire. Odegard a déclaré qu’il s’attendait à ce que davantage d’épaves soient découvertes.

« Nous avons pu trouver des navires depuis le début de l’activité humaine dans la région. Ils pourraient être présents et en bon état », a déclaré Odegard. « Vous ne pouvez rien exclure. »

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